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‘Barato como las papas fritas’ ya no se aplica en el Reino Unido ya que los precios de una comida favorita se están disparando

HARTLEPOOL, Inglaterra – Cuando abrió en 2020, el negocio estaba en auge en Chunks, una tienda que sirve docenas de porciones de la comida para llevar más famosa de Gran Bretaña todos los días: bacalao empanado y frito con papas fritas, o papas fritas como se las conoce localmente.

Pero incluso antes de que la guerra en Ucrania aumentara las facturas de energía, pescado y aceite de cocina de la tienda, la inflación había obligado dos veces a los propietarios, Sayward y Michael Lewis, a aumentar sus precios.

Ahora que otra subida de precios está ahuyentando a los clientes, Chunks está al borde del fracaso.

«Es posible que no lleguemos a fin de mes», dijo Lewis, sentada en la parte trasera de la tienda en Hartlepool, una ciudad portuaria en el noreste de Inglaterra donde creció su esposo Michael.

La lucha en Ucrania, agregó Lewis, es «la gota que colmó el vaso», no solo para Chunks, sino potencialmente para miles de otras tiendas de pescado y papas fritas en todo el país.

La guerra, que devastó ciudades en Ucrania y mató a miles, ha ejercido aún más presión en el Reino Unido sobre un sector que ya lucha contra la inflación inducida por la pandemia. Los costos de gas y electricidad se han disparado. El precio del bacalao ha subido después de que los países anunciaran planes para prohibir o penalizar las importaciones de pescado ruso, lo que hace que los suministros del Mar del Norte sean más escasos y más caros.

Ucrania y Rusia son grandes productores de aceite de girasol, que es utilizado por muchas tiendas de pescado y papas fritas y se está agotando, e incluso las papas se están volviendo más caras a medida que el aumento de los precios de la gasolina eleva los costos de los fertilizantes.

«Mi industria se ve directamente afectada por el problema de Ucrania porque nuestros cuatro ingredientes principales se ven afectados directamente y usamos muchos de ellos», dijo Andrew Crook, presidente de la Federación Nacional de Pescados Fritos, refiriéndose al pescado, el aceite y la harina. (para la masa) y patatas.

Como resultado, Gran Bretaña corre el riesgo de perder quizás hasta 3.000 de sus aproximadamente 10.000 tiendas de pescado y papas fritas, según Crook, quien describe la situación como la peor crisis de la industria desde que abrieron tales tiendas en la década de 1860.

Más de 150 años después, en la mayoría de las ciudades de todos los tamaños se puede encontrar al menos una tienda, o «chippy», que ofrece una comida para llevar económica, que inspiró el modismo británico «cheap as chips».

No más.

Para aumentar la tristeza y los precios más altos, el gobierno recientemente puso fin a una tasa reducida de impuestos sobre las ventas de comida para llevar que había aplicado como medida pandémica.

Cuando los Lewis abrieron Chunks, asumieron que una tienda de pescado y papas fritas era una apuesta segura, después de todo, era un producto considerado tan importante para la moral que nunca se racionó durante la Segunda Guerra Mundial: una combinación culinaria a la que Winston Churchill se refirió como «bueno». compañeros».

Pero con la inflación limitando sus ingresos, algunos de sus clientes han reaccionado con enojo o incluso insultos por el aumento de los precios, otros se han mantenido alejados y el costo de preparar puré de guisantes, una guarnición verde pegajosa, en realidad ha aumentado. Las ventas en Chunks cayeron £1,000, o alrededor de $1,300, en una semana.

«Siento que las cosas que están sucediendo externamente nos van a hacer más lentos ahora porque están fuera de nuestro control: lo único que podemos hacer es subir los precios, pero la gente no está pagando», dijo Lewis, quien fue volver a su antiguo trabajo como inspector eléctrico para ganar dinero.

A poca distancia en auto, las cosas son aún peores para Peter Weegram, quien recientemente cerró su tienda y despidió a dos trabajadores después de un cuarto de siglo.

El Sr. Weegram dijo que se sintió mal cuando cerró su tienda ‘The Chippy’ y decidió que ya no podía ganarse la vida y todavía esperaba que los precios del pescado cayeran lo suficiente como para poder abrir de nuevo.

«Estoy escalando las paredes ahora, nunca he estado desempleado en mi vida», dijo sobre su tienda vacía.

En el lapso de dos semanas, el costo de las cajas de bacalao que compró pasó de £141 a £185, mientras que sus facturas de gas y electricidad casi se duplicaron, lo que significa que pudo ahorrar sus precios por una sola porción de solo £5,60 que habría tenido que pagar. aumente a alrededor de 9 libras incluso para romper.

«La gente aquí no habría pagado por ello», dijo, y agregó que el pescado y las papas fritas «solían ser una comida barata y ahora terminarán siendo un lujo».

Unas pocas millas al sur, en la ciudad costera de Redcar, Nicola Atkinson está decidida a que su negocio sobreviva a Seabreeze, pero también siente la necesidad.

«He estado haciendo esto durante 25 años, nunca había visto algo así», dijo, explicando cómo había subido los precios por cuarta vez desde principios del año pasado.

«¿Cómo sigues explicándole eso a los clientes?», preguntó. «La gente no tiene los ingresos disponibles, entonces, ¿qué se supone que deben hacer? ¿Vendrán menos? No podemos darnos el lujo de no subir los precios porque estaríamos perdidos y luego no estaríamos aquí mañana. Pero hay un techo en lo que la gente puede permitirse gastar”.

Algunos compradores en el noreste de Inglaterra todavía encuentran que el pescado y las papas fritas valen el precio más alto.

«Es un alimento básico británico”, dijo El Jepson, un estilista de uñas que suele estar en Chunks. «¿Quién no come pescado y papas fritas?».

Pero en Redcar, David Bell se mostró menos confiado: «¿Dos libras con cincuenta por una bolsa de papas fritas? Con eso se compraría una bolsa de papas».

Las tiendas de pescado y papas fritas, que han sido un elemento básico de la vida de la clase trabajadora a lo largo de su larga historia, están destinadas a ser baratas, pero tienen que competir con las cadenas cuyas ofertas principales (hamburguesas, pollo frito y pizza) suelen ser menos costosas que el pescado. .

«Los precios ya están en un nivel récord, subiendo entre un 5 y un 10 por ciento cada semana», dijo Crook, de la Unión de Asadores de Pescado. Gran Bretaña compra relativamente poco pescado de Rusia, y ha amenazado con aranceles significativos, pero Crook dijo que una prohibición estadounidense a las importaciones de pescado ruso ha aumentado la competencia por los suministros de Islandia y Noruega, de los que dependen las tiendas de pescado y patatas fritas.

Crook opera un Chippy en Euxton en Lancashire con sus últimas existencias de aceite de girasol ucraniano apiladas en la parte delantera. Cuando se acabe, podría optar por el aceite de palma, pero otros fabricantes de alimentos están luchando por obtener suministros, lo que eleva los precios.

Si bien Crook confía en que puede sobrevivir financieramente, está seguro de que muchos otros comerciantes no lo harán y dijo que el Reino Unido perdería más que comida para llevar si miles de Chippies del vecindario desaparecieran.

«Hay un poco de drama en una tienda de pescado y papas fritas, es un poco como detrás de una barra», dijo Crook, «tengo clientes que vienen solo para bromear y para algunas de las personas mayores, nosotros». las únicas personas con las que hablan todo el día”.

Y agregó: «Es especial, es parte de la cultura de la nación».

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