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Descenso a las cuevas submarinas de Florida

Mucho antes de que los parques temáticos comenzaran a surgir de los pantanos de Orlando, los manantiales de agua dulce de Florida se encontraban entre las principales atracciones del área.

Los nativos americanos utilizaron los manantiales durante miles de años antes de que llegaran los conquistadores españoles en 1500. Los informes de los conquistadores sobre el agua clara que brota de los agujeros de las cuevas en el suelo del bosque alimentan los mitos sobre la existencia de la Fuente de la Juventud.

Unos cientos de años más tarde, cuando se pensaba que los manantiales de azufre tenían propiedades terapéuticas, Manantiales de azufre blancoa orillas del río Suvani, se convirtió en una de las primeras atracciones turísticas comerciales de Florida. A principios de la década de 1900, el debut de los barcos con fondo de cristal les dio a los turistas una vista de ojo de pez de los manantiales de Florida, y los paisajes submarinos vírgenes atrajeron a los primeros directores. Docenas de películas y programas de televisión, incluidos «Sea Hunt» y «The Creature of the Black Lagoon», se filmaron justo debajo del agua en Silver Springs, un grupo fuente del condado de Marion.

Florida tiene la colección más densa de manantiales de agua dulce del planeta. Todos los días, más de 1,000 manantiales de agua dulce en el estado arrojan juntos miles de millones de galones de agua subterránea a la superficie. Los manantiales brindan un hábitat crítico para los animales acuáticos, incluido el icónico manatí de Florida, y anclan la industria recreativa interior de Florida. Visitantes de todo el mundo vienen a los manantiales de Florida para pescar, navegar en kayak, nadar y bucear a través de las hermosas cuevas submarinas que conectan los manantiales con el acuífero y las tuberías de agua a la superficie. El turismo en los manantiales inyecta dinero en las economías rurales de todo el país.

Y, sin embargo, a pesar de su importante papel en la industria turística del estado, los manantiales de Florida están en el centro de una tragedia ambiental retrasada.

Durante las últimas décadas, una combinación de desarrollo, crecimiento de la población, cambio climático, sobreexplotación del acuífero y contaminación de la agricultura y las aguas residuales ha causado estragos en los manantiales de Florida. Muchos manantiales muestran un flujo de agua significativamente reducido. Otros han dejado de fluir por completo.

El manantial de Kisengen fue una de las primeras víctimas registradas. Más de 20 millones de galones de agua al día fluían del manantial de Kisengen al río Peace. El manantial tenía plataformas de buceo y baños y fue utilizado como centro turístico por miembros del ejército durante la Segunda Guerra Mundial.

Entre las décadas de 1930 y 1950, el flujo de agua del manantial disminuyó gradualmente hasta convertirse en un goteo. A principios de los años 60 el manantial dejó de fluir por completo. Un informe del Servicio Geológico de los Estados Unidos revela que el bombeo de agua subterránea entre 1950 y 1975 redujo los niveles de agua subterránea en la asombrosa cifra de 60 pies. Después de que la altura del agua en el acuífero que alimentaba el manantial cayó por debajo del nivel del orificio del manantial, el agua dejó de fluir.

Los niveles de agua en constante descenso también asfixiaron el suministro de agua de White Sulphur Springs, una de las primeras atracciones turísticas de Florida, que dejó de funcionar por primera vez en 1977.

Al mismo tiempo, los acuíferos se agotaron y la contaminación de las fosas sépticas, las aguas residuales, el estiércol agrícola y las operaciones limitadas de alimentación de animales inundaron los manantiales con un exceso de nutrientes, lo que provocó la proliferación de algas en los manantiales de todo el estado. Los fondos de arena blanca y los matorrales de anguilas que revolotean en las películas de los años 40 y 50 han sido reemplazados por gruesas capas de algas peludas verdes que cubren todas las superficies submarinas. Sin pasto marino, la base de los manantiales saludables, los manantiales se derrumban.

Se han acumulado tantas algas en Silver Springs que los buzos voluntarios las eliminan a mano. Cada mes, los miembros del equipo de buceo profesional de Silver Springs descienden para limpiar las algas del fondo de los botes con fondo de vidrio para que los visitantes puedan ver los antiguos escenarios de películas submarinas, que los buzos también necesitan limpiar.

El estado de Florida ha reconocido oficialmente que la mayoría de los manantiales de Florida estaban en problemas hace más de dos décadas cuando Jeb Bush, entonces gobernador, firmó una ley en 2001 para crear la Iniciativa de manantiales de Florida. El programa proporcionó el primero de varios fondos posteriores para investigación, monitoreo, educación y asistencia a los propietarios de tierras para reducir el flujo de aguas residuales y fertilizantes en los manantiales y abordar la disminución de los flujos de manantiales.

Los datos recopilados como resultado de la iniciativa permitieron a los científicos rastrear el implacable declive de los manantiales en Florida con dolorosos detalles. Es importante destacar que estos datos muestran que los esfuerzos para proteger los manantiales hasta ahora han sido ineficaces, ya que la contaminación por nutrientes continúa aumentando.

Si bien muchos manantiales están en declive, el trabajo de restauración en curso en Crystal River Spring River, en las costas del Golfo de Florida, muestra que algunos daños podrían revertirse. Crystal River es el segundo grupo fuente más grande del estado Florida. Hace décadas, el río Crystal en clara visibilidad lo convirtió en un destino famoso para la pesca y el buceo. Sin embargo, en las décadas de 1960 y 1970, el desarrollo, el dragado de canales comunitarios basados ​​en botes y la contaminación provocaron una cascada de eventos que llevaron al colapso del lecho del río por la hierba marina. reemplazado por mantas de algas en las décadas siguientes. La visibilidad de Crystal River se está deteriorando y rara vez supera los 10 pies.

Durante los últimos seis años la organización pública Salvar el río de cristal y la empresa recuperadora de agua mar y costa han utilizado una combinación de fondos estatales y federales para eliminar más de un cuarto de billón de libras de algas y lodo rico en nutrientes del fondo del río Crystal y plantar más de 350,000 anguilas.

A medida que se expandieron los lechos de pasto marino replantados, mejoraron la visibilidad y ahora incluso mantienen una población durante todo el año de los vegetarianos más famosos de Florida: los manatíes.

El exitoso proyecto de replantación de hierba marina no ha resuelto todos los problemas de Crystal River. El aumento del nivel del mar y el bombeo de agua subterránea continúan reduciendo el flujo de agua a los manantiales de Crystal River, y el agua que sale continúa volviéndose un poco más salada. Aunque aparentemente lo sigue siendo. trabajo por hacer, la mejora constante de la transparencia del agua y la creciente población de manatíes respaldan la próspera industria del ecoturismo y muestran lo que se puede lograr cuando los gobiernos estatales y las comunidades locales trabajan juntos y aprovechan los datos científicos para salvar sus recursos.

jason barranco es profesor asociado de geología en la Universidad del Sur de Florida, instructor de buceo y fotógrafo para el medio ambiente, la ciencia y las expediciones con sede en Tampa, Florida. Puedes seguir su trabajo en Instagram.

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