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Descubre secretos escondidos en enormes cuevas de hielo.

Estoy colgando de una cuerda fina de nailon a unos 80 metros del fondo de una mina fría. Cuando miré hacia arriba, noté que un torbellino, nieve cegadora arrastrada por un fuerte viento, estaba puliendo la entrada a unos 20 pies de distancia. Estaba muy feliz de que el clima no me afectara y no dije casi nada.

Cuando mis ojos se adaptaron a la luz más baja, miré hacia un abismo mucho más grande que cualquier cosa que pensé que podría encontrar debajo de la superficie de la capa de hielo de Groenlandia.

Lo único que se me ocurre es: «Esto no debería estar aquí».

Era 2018 y me fui de expedición con el atleta de aventuras canadiense Will Gadd para explorar morteros o enormes cuevas verticales en la capa de hielo de Groenlandia. Will ya está en el fondo del pozo. Desde mi punto de vista, parece un insecto con un faro.

A primera vista, Will y yo somos socios extraños en la expedición. Will es uno de los mejores escaladores de hielo profesionales del mundo. Está patrocinado por Red Bull. Ganó la competencia de deportes extremos de ESPN X Games y se asoció con el escalador y cineasta profesional Jimmy Chin.

Por otro lado, soy profesor de geología en la Universidad del Sur de Florida. Enseño física de aguas subterráneas a estudiantes. Me reuní con … un científico. No todos pertenecemos al mismo grupo social.

Eventualmente Will y yo vinimos a Groenlandia porque quería hacer una película de aventuras sobre el cambio climático. Will tiene más de 50 años. A lo largo de su larga carrera, ha sido testigo del cambio climático, que evitó que los glaciares subieran y encogieran. Recomendó esta película a Red Bull. Les gusta. Así surgió la expedición por el hielo.

Will me mudó porque estaba haciendo mi doctorado. La tesis está dedicada a las cuevas glaciares y se ha estudiado durante más de 15 años. Debería ser un experto en ciencias, pero definitivamente no me sentiría como una persona que mira este inexplicable gran agujero.

En 2004, mientras estudiaba geología en Eastern Kentucky University, comencé mi viaje como experto en cuevas de hielo. Un amigo en común me invitó a hacer un recorrido de escalada con el Dr. Doug Benn, glaciólogo de la Universidad de St Andrews en Escocia. Mientras me saltaba la clase para explorar las cuevas alrededor del campus y dibujar mapas, Doug estudió cómo el clima cálido había convertido los glaciares del Everest en una red de lagos. Algunos de estos lagos drenan catastróficamente a través de cuevas de hielo, lo que a veces tiene un efecto devastador en las aldeas, presas y plantas hidroeléctricas que se encuentran debajo. Los glaciólogos no comprenden cómo se formaron estas cuevas y, por lo tanto, no comprenden los factores que controlan el drenaje del lago.

Doug y yo confiamos en que entre la escalada y la cerveza podemos entender cómo se forman las cuevas glaciares en la región del Everest cuando las exploramos y mapeamos. Si bien nunca he visto glaciares y Doug solo visitó brevemente algunas cuevas, pensamos que combinar la experiencia de glaciología y montañismo de Doug con mi experiencia en exploración de cuevas y mapeo podría ayudarnos a comprender cómo hacer algunas de las cuevas más altas del mundo y posiblemente incluso supervivencia de expedición explorada.

En la primera expedición en noviembre de 2005, pasamos aproximadamente 7 semanas explorando y mapeando cuevas de hielo a 4,400 pies sobre el nivel del mar en la región del Everest, incluidas las cuevas a poca distancia del campamento base del Everest. Respiramos profundamente el aire tenue y sobrevivimos a deslizamientos de tierra de piedra, cascadas heladas y pisos de cuevas colapsados. Poco a poco fuimos conociendo los secretos de la cueva del glaciar.

Descubrimos que las cuevas de los glaciares en la región del Everest se forman a lo largo de un cinturón poroso de escombros en una capa de hielo. El agua de un lago en la superficie del glaciar fluye a través de la zona de escombros, derritiendo el hielo circundante y formando una cueva. A medida que aumenta la velocidad de fusión, la cueva se expandirá rápidamente, permitiendo que todo el lago fluya a través de ella.

Después de resolver mi primer acertijo científico, estaba intrigado. Completé mi licenciatura en 2006 y con Doug y un número creciente de personal, comencé a explorar y mapear docenas de otras cuevas glaciares en Alaska, Nepal y Svalbard, Noruega, inicialmente como estudiante de doctorado. Posteriormente como becario postdoctoral y finalmente como profesor. … En el camino aprendí a fotografiar la oscuridad helada para compartir mis descubrimientos con científicos que no tienen las habilidades técnicas para aventurarme en las cuevas de los glaciares.

Durante la próxima década, nuestros descubrimientos entre los glaciares del mundo nos ayudaron a documentar el papel de las cuevas de los glaciares en la regulación de la respuesta de los glaciares al cambio climático. En Nepal, se suponía que una gruesa capa de escombros en la superficie de un glaciar evitaría que el glaciar se derritiera, y descubrimos que la cueva de hielo se estaba derritiendo bajo los escombros. La cueva transforma los glaciares del Everest en queso suizo y hace que se pudran de adentro hacia afuera.

En otras partes del mundo, incluidas Alaska y Spitsbergen, las cuevas de hielo son creadas por el avance del hielo que trae los flujos de agua de deshielo al piso de hielo. Lubricación de las salpicaduras de agua de deshielo de verano El contacto entre la capa de hielo y la roca permite que el glaciar se deslice más rápido que si no hubiera agua de deshielo.

Antes de trabajar con Will, había explorado cuevas glaciares en todo el mundo, pero había un lugar que no había explorado: el interior de la capa de hielo de Groenlandia.

La capa de hielo de Groenlandia cubre un área de más de 650,000 millas cuadradas, aproximadamente el tamaño de Alaska. Si se derritiera por completo, el nivel del mar subiría 23 pies.

Cada verano, el aumento de las temperaturas transforma la superficie helada en el borde de la capa de hielo de Groenlandia en una red de ríos y lagos. Todos los ríos y muchos lagos han desaparecido en la solución de hielo y continúan fluyendo hacia el océano a lo largo de la interfaz entre la capa de hielo y el lecho rocoso. A medida que aumenta el flujo de agua de deshielo hacia la interfaz, la fricción entre el hielo y el suelo disminuye, la capa de hielo se acelera y el hielo penetra en el océano más rápido que en invierno.

Algunos glaciólogos temen que el aumento de la lubricación podría hacer que los casquetes polares arrojen hielo al océano más rápido de lo esperado, ya que el calentamiento del clima conduce a un mayor derretimiento y a la formación de nuevas cavidades en casquetes polares previamente no fundidos. Acelerando al nivel del mar.

Gracias a la financiación de la National Science Foundation, pude organizar campamentos remotos para estudiar cómo el agua que fluye hacia la cueva en verano afecta el movimiento de la capa de hielo. Pero realmente quiero volver en el otoño cuando el frío interrumpa el suministro de agua derretida a los rizadores para que sean seguros para la investigación. Cuando Will Gadd me envió un correo electrónico y me preguntó si quería «hacer algo genial» en las cuevas de hielo de Groenlandia, estaba listo. Quiero ver si mi idea de las cuevas glaciares funciona con otros glaciares de Groenlandia.

Después de trabajar en muchas cuevas glaciares, creo que lo descubrí. Sin embargo, mientras colgaba en medio de esta enorme mina de hielo en la capa de hielo de Groenlandia, me sorprendió su gran tamaño y me di cuenta de que la cueva de hielo todavía me sorprende y todavía hay muchos acertijos por resolver.

Jason Gully es profesor asociado de geología en la Universidad del Sur de Florida y fotógrafo ambiental, científico y de aventuras con sede en Tampa, Florida. Puedes seguir su trabajo Instagram

Su trabajo de campo en Groenlandia fue financiado por la National Science Foundation. Su trabajo de campo en Nepal fue financiado por la National Geographic Society.

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