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El cambio climático está dañando a los pingüinos de manera desigual en la Antártida

Los pingüinos Adelia han soportado tiempos difíciles en el oeste de la Península Antártica, donde el calentamiento global ha aumentado más rápido que en casi cualquier otro lugar del planeta. Este y otros factores han provocado un fuerte descenso de la población de Adele en las últimas décadas.

Pero en el lado este, es una historia diferente.

“Es solo un choque de trenes completo en el lado oeste de la península”, dijo Heather J. Lynch, ecologista estadístico de la Universidad de Stony Brook que estudia las poblaciones de pingüinos y cómo cambian. «Pero en el lado este, las poblaciones son estables y bastante saludables».

Sin embargo, el Dr. Lynch usa imágenes satelitales en gran parte de su trabajo. También organizó expediciones para explorar pingüinos a la península, la parte más septentrional del continente antártico. En el último, en enero, tres de sus estudiantes de doctorado actuales y anteriores realizaron un censo de islas en el lado este de la península del mar de Wedel.

Su trabajo ha demostrado que las poblaciones de Adele allí han cambiado poco con respecto a los censos anteriores durante las últimas dos décadas. Esto sugiere que a medida que continúa el calentamiento global y las poblaciones de Adele disminuyen en otras partes del continente, Wedel podría seguir siendo un refugio importante para las aves.

«Esta es una buena confirmación de que donde el clima no ha cambiado tan dramáticamente, las poblaciones no lo han hecho», dijo el Dr. Lynch.

Se sabe que el mar de Wedel está helado, en función de la corriente giratoria o el movimiento giratorio que retiene gran parte del hielo acumulado en el mar durante años. El hielo dificulta la navegación de la mayoría de los barcos. (Wedel es donde el Endurance Ship del investigador Ernest Shackleton fue aplastado por el hielo hace un siglo. Los restos se encontraron el mes pasado).

A lo largo de los años, los estudiantes del Dr. Lynch han realizado investigaciones sobre pingüinos desde «barcos de oportunidad», a menudo navegando en cruceros a cambio de conferencias y otra asistencia. En la Península Antártica, estos barcos suelen permanecer en el lado occidental y las reglas limitan las visitas a la costa a un determinado conjunto de colonias.

El viaje en enero fue a bordo de un barco de Greenpeace que rodeó la punta de la península en el noroeste de Weddell. «Este es un lugar al que queríamos llegar», dijo el Dr. Lynch. «Muchas de estas colonias no han sido visitadas durante mucho tiempo, si es que alguna vez».

Los tres investigadores, Michael Wettington, Claire Flynn y Alex Borovich, utilizaron drones y conteo manual para determinar la cantidad de pollos en las colonias de Joinville, Vortex, Devil y otras islas.

El conteo manual lleva tiempo, dijo la Sra. Flynn, estudiante de doctorado de primer año en Stony Brook. Los contadores identificaron un área específica en la colonia, tal vez un grupo de nidos o un área delimitada por senderos para pájaros, y contaron todos los pollos en ella tres veces para garantizar la precisión. En Penguin Point, una colonia particularmente extensa en la isla Seymour, hogar de 21.500 pollos, el censo tomó dos días. (Adele generalmente produce dos pollos por pareja para reproducirse cada año).

«Es molesto contarlos tres veces», dijo Flynn. «Pero es un lugar increíble para estar y un trabajo increíble». Y los pájaros pueden ser divertidos, dijo, como cuando un pollito hambriento persigue furiosamente a un padre que quiere comida.

Adeles se encuentra entre las especies de pingüinos más numerosas que se encuentran en la Antártida, con aproximadamente 3,8 millones de parejas que anidan en colonias en todo el continente. Usan sus picos para recolectar pequeñas piedras para hacer nidos en tierra. Los polluelos nacen alrededor de noviembre, a fines de la primavera en el hemisferio sur, y los padres se turnan para cuidarlos en busca de comida para vomitar a sus crías. Los adels de la Península Antártica son exigentes con su dieta: solo comen krill, un pequeño crustáceo, aunque en otros lugares también comen pescado.

Las alas y el hielo, o la falta de ellos, son la raíz de los problemas de Adele en la parte occidental de la península, que se está calentando en parte como resultado de los patrones de circulación atmosférica que se originan en los trópicos cada vez más cálidos. El ala prospera en condiciones frías y heladas, ya que el calentamiento ha provocado una reducción del hielo marino, el ala también se ha vuelto menos abundante.

Esto deja a Adele sin suficiente comida para ella y sus gallinas. «El hecho de que sean tan exigentes con la comida en la península los perjudica porque están muy preocupados por la salud de la población de krill», dijo el Dr. Lynch.

Las poblaciones se han reducido hasta en un 90 por ciento en algunas partes del oeste, y los pingüinos Gentoo, con picos de color naranja brillante, han tomado el poder en gran medida. «Comerán de todo, se multiplicarán por todas partes», dijo el Dr. Lynch a Gentoos. Pienso en ellos como plagas urbanas en la península.

A medida que el mundo continúa calentándose, los modelos sugieren que Wedel y el Mar de Ross en la Antártida Occidental serán los últimos lugares en ser desfavorables para Adele.

Weddell también se propone como un área marina protegida bajo el Tratado Antártico, que protegerá aún más a los pingüinos y otras formas de vida allí de actividades humanas como la pesca de krill, especialmente a medida que la capa de hielo se encoge por el calentamiento y el área se vuelve más accesible. científicos, queremos esbozar dónde está toda la biología importante ”sobre este esfuerzo, dijo el Dr. Lynch.

Encontrar poblaciones estables «no significa que el cambio climático no esté ocurriendo en el mar de Weddell», dijo. «Simplemente significa que, gracias a la oceanografía, sigue siendo frío y helado, y es un lugar donde deberían vivir estas Adeles».

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