Melbourne, Australia – Bob Manz tenía 19 años cuando, en 1967, recibió su aviso de reclutamiento para el servicio en el ejército australiano durante la guerra de Vietnam.

“Estaba a punto de cumplir 20”, le dijo a Al Jazeera. “No me pareció real, nunca me pareció real que pudiera terminar en Vietnam con las balas volando”.

En 1964, el gobierno australiano se comprometió a enviar tropas a Vietnam en apoyo de Estados Unidos.

Durante un viaje a la Casa Blanca, el entonces primer ministro Harold Holt dijo que su nación iría “hasta el final con LBJ (Lyndon B Johnson)”, incluso si eso significaba reclutar a jóvenes como Bob para el “servicio nacional”.

Sin embargo, Bob, y muchos jóvenes como él, darían el paso dramático de convertirse en un resistente al reclutamiento; alguien que estaba obligado a unirse al ejército para el servicio por ley, pero que activamente se negaría a hacerlo.

“Cuando me convertí en un resistente al reclutamiento, lo estaba haciendo sobre la base de que quería hacer todo lo posible para obstaculizar la participación del gobierno australiano en la guerra sobre la base de que era una guerra injusta”, dijo.

Manifestaciones contra el servicio militar obligatorio contra la guerra de Vietnam en las calles de Melbourne en 1966 [David Glenn/State Library of Victoria]

Bobbie Oliver, profesora de la Universidad de Australia Occidental, está investigando y escribiendo un libro sobre los objetores de conciencia y los resistentes al reclutamiento.

Su investigación ha revelado que entre 1961 y 1972, más de 60.000 australianos sirvieron en la guerra de Vietnam, un tercio de ellos reclutas.

De los 521 australianos que murieron en acción, casi la mitad eran personas reclutadas por el ejército.

Pero el servicio militar obligatorio también se encontró con una feroz resistencia.

Oliver dijo que el servicio militar obligatorio era impopular porque no se había obtenido con el consentimiento del público o del Parlamento.

“Cuando se recuperó el servicio nacional en 1964, rápidamente se convirtió en que la opción era enviar reclutas a Vietnam”, dijo a Al Jazeera, señalando que la oposición al servicio militar también fue influenciada por el movimiento de protesta en los Estados Unidos.

“No hubo referéndum. No fue acordado por ambos lados del Parlamento ni nada. Se acaba de anunciar que esto sucedería. Esa es una de las razones por las que hubo una objeción tan fuerte a ese esquema de servicio nacional “.

Una ‘guerra no declarada’

El 25 de abril marca el Día de ANZAC en Australia y Nueva Zelanda, cuando la gente de ambos países recuerda los diversos conflictos en los que han estado involucradas sus tropas, a menudo en asociación; Nueva Zelanda también envió tropas a Vietnam, aunque no reclutas.

Pero si bien el día destaca el sacrificio y el compromiso personal de quienes fueron a la guerra, se reconoce poco a las personas que se opusieron a tales conflictos, a menudo a un costo personal considerable.

El personal militar australiano, pasado y presente, conmemora el Día de ANZAC con una marcha a través de Sydney el domingo por la mañana temprano. [Jaimi Joy/Reuters]

Oliver dijo que aquellos que se negaron a servir inicialmente solicitarían el estatus de objetor de conciencia, lo que significaba ir a los tribunales y demostrar una estricta adhesión al pacifismo, generalmente por motivos religiosos.

Sin embargo, dijo que “alrededor de 1967 y 1968, había mucha más gente simplemente negándose a cumplir”.

“Muchos no se opusieron por motivos cristianos o por ningún tipo de motivos religiosos; muchos se opusieron específicamente a la Guerra de Vietnam, que fue una guerra no declarada”, dijo.

Para los hombres jóvenes que se convertirían en resistentes al reclutamiento o en objetores de conciencia, la pena por no cumplir con el reclutamiento militar o por no demostrar un pacifismo absoluto podría ser severa, incluidas largas penas de prisión en cárceles militares o civiles.

El maestro William “Bill” White fue uno de los primeros en resistir públicamente, cuando en 1966, los tribunales denegaron su solicitud para el estatus de objetor de conciencia.

Después de que se negó a escuchar más avisos de llamadas, la policía lo sacó a rastras de su casa y lo encarceló.

En 1969, el encarcelamiento de dos años del recluta John Zarb en la famosa prisión Pentridge de Melbourne también atrajo grandes protestas, y el gobierno finalmente lo liberó después de 10 meses.

Oliver dijo que su investigación revela “historias bastante horribles en la forma en que fueron tratadas [in prison] – se mantenían con pan y agua, se despertaban cada hora y por la noche, se les pedía que se pusieran de pie y dieran su nombre, rango y número ”.

Excluidos, acosados

Tales sanciones, junto con la exclusión social y familiar, y el acoso, significaron que algunos objetores de conciencia y resistencias al reclutamiento quedaron con cicatrices psicológicas.

“La gente tuvo experiencias de ex compañeros de trabajo o familiares que se negaron a hablar con ellos después”, dijo Oliver. “Algunos me dijeron que habían estado en desventaja en el trabajo y se les negó ascensos”.

Bob Manz, ex resistencia al reclutamiento de la era de la guerra de Vietnam [Ali MC/Al Jazeera]

Después de negarse a asistir a un examen médico, un magistrado condenó a Bob Manz a una semana de cárcel, que, según dijo, era para darle una muestra de la prisión en caso de que siguiera incumpliendo su servicio militar obligatorio.

Después de ser liberado, Manz pasó a la clandestinidad tras ignorar el aviso final de “llamada a filas” y pasó la mayor parte de 1972 “manteniéndose un paso por delante de la policía”.

Afortunadamente, la elección del primer ministro contrario a la guerra, Gough Whitlam, ese mismo año significó el final de la guerra y el servicio militar obligatorio.

También significó que Manz podría resurgir en la vida pública.

“Whitlam ganó las elecciones el sábado y el miércoles, [the conscripts] estaban fuera de la cárcel ”, recordó. “Y eso fue todo. Vida normal. Estaba libre, podía caminar “.

El Australian War Memorial, que supervisa la historia militar de la nación, ha incluido en su exhibición de la Guerra de Vietnam información sobre la oposición a la guerra y el papel de los objetores de conciencia.

El Memorial también alberga fotografías, películas, entrevistas y artículos sobre el movimiento de protesta en su colección de archivos.

Pero Bob Manz dijo que se debería hacer más para reconocer la oposición a la guerra de Vietnam, junto con el apoyo a los veteranos, ya sean reclutados o no.

El primer ministro de Australia, Scott Morrison, anunció recientemente una Comisión Real sobre suicidios de veteranos, incluidos los que han servido más recientemente en Irak y Afganistán.

Una exhibición dentro del Australian War Memorial sobre la oposición a la Guerra de Vietnam [AWM supplied]

Al menos 400 veteranos de las fuerzas de defensa australianas han muerto por suicidio desde 2001 en comparación con 41 muertes en combate en Afganistán durante el mismo período.

“Los veteranos han cometido una terrible injusticia a lo largo de los años”, dijo Manz. “Merecen nuestra comprensión y apoyo. Y mientras estamos en eso, deberíamos reafirmar las contribuciones del movimiento contra la guerra “.

Antes del Día ANZAC, Bob, que ahora tiene 73 años, reflexionó sobre su papel como resistente al reclutamiento.

No se arrepiente.

“Todavía estoy muy orgulloso de lo que hice. Creo que fue lo correcto y me alegro de haberlo hecho “.

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