Banlung, Camboya – Cuando sus dos hijas adolescentes comenzaron a ir a la escuela secundaria hace tres años, Thong Samai comenzó a vender vino tradicional que elabora con hierbas recolectadas del bosque para vender junto con Coca-Cola y Red Bull en la entrada de Yeak Laom, un lago sagrado que se ha convertido en un destino de ecoturismo popular en el este de Camboya.

Estamos a principios de marzo y la ola más grande de COVID-19 que azota el país recién está comenzando, aunque nadie sabe aún qué tan mal se pondrá, y Samai observa cómo un grupo de turistas nacionales sale de una camioneta blanca brillante, y pasa junto a su puesto de camino a la orilla del lago.

“Ellos [tourists] tienen miedo de acercarse a mí, y también tengo miedo de que me puedan dar COVID, pero aún así tomo el riesgo de manejar el negocio ”, le dijo a Al Jazeera.

Samai, de 40 años, parte de la comunidad indígena Tompoun que dirige el lago, gana entre 70.000 y 100.000 riels ($ 17,5 – $ 25) en un buen día, dice que los ingresos de su puesto ayudaron a asegurar que sus hijas pudieran seguir yendo a la escuela.

Pero las ganancias se han secado desde el inicio de la pandemia y durante el Año Nuevo Khmer de este mes, la fiesta más importante de Camboya, el lago se cerró por completo.

La pandemia, que vuelve a escalar en Camboya y obliga a los cierres en Phnom Penh y otros puntos críticos, ha sido una tensión continua para las comunidades indígenas en la provincia de Ratanakiri del país, para quienes el ingreso adicional de sus hitos naturales y espirituales es fundamental para su supervivencia financiera y el bienestar. salud de su hogar forestal.

Los grupos indígenas de Camboya representan menos del dos por ciento de la población y viven principalmente en las provincias montañosas y boscosas del noreste, como Ratanakiri.

Pocos visitantes bajaron las escaleras hasta el lago Yeak Laom en la ciudad de Banlung de la provincia de Ratanakiri el 9 de marzo de 2021 (Roun Ry / Al Jazeera).

Pero con frecuencia se enfrentan a empresas agroindustriales con arrendamientos a largo plazo que quieren talar bosques y plantar cultivos básicos como el caucho, invadiendo la tierra que los pueblos indígenas han tendido durante generaciones.

En el pasado, las comunidades indígenas utilizaban la agricultura de rotación y vivían aisladas de los camboyanos de las “tierras bajas”. Pero cuando los forasteros comenzaron a mudarse a Ratanakiri hace más de 20 años en busca de tierras abiertas y oportunidades de trabajo, las comunidades indígenas también comenzaron a cultivar plantaciones e intentaron obtener ingresos de otras formas.

La provincia de Ratanakiri ha perdido casi el 30 por ciento de su cobertura arbórea, aproximadamente 240.000 hectáreas (593.000 acres), desde el año 2000, y el 43 por ciento de la pérdida provino de bosques primarios, según Global Forest Watch.

Muchas comunidades han llegado a lamentar la pérdida de los bosques que marcan su tierra.

Esperaban que el ecoturismo les proporcionara una forma no solo de generar un poco de dinero, sino también de proteger parte del bosque que les quedaba.

El líder comunitario de pesca Eang Vuth, de 49 años, observa el flujo del río Sesan en el distrito de Ou Ya Dao de la provincia de Ratanakiri el mes pasado. [Roun Ry/Al Jazeera]

Cerca de la frontera de Camboya con Vietnam, tres pueblos de la comunidad indígena Jarai han sido sacudidos por represas hidroeléctricas a lo largo del río Sesan durante más de 10 años, pero su mayor temor ahora es la deforestación, que esperan que el turismo pueda detener.

Eang Vuth, de 49 años, no es Jarai, pero se ha convertido en parte de la aldea indígena Pa Dal después de llegar en 2009 para estudiar y protestar por el efecto de las represas hidroeléctricas en Sesan. En los últimos dos años, se ha dado cuenta de que una empresa despeja parte del espeso bosque que queda entre Pa Dal y la vecina aldea de Pa Tang.

‘Mala gente’

Vuth ahora está trabajando con voluntarios de las aldeas para transformar dos islas boscosas en el río Sesan en sitios de ecoturismo donde los visitantes pueden relajarse, nadar y pescar, con la esperanza de que el proyecto impida que las empresas talen los árboles para obtener madera.

“Podemos obtener algunas ganancias de estos lugares … Como resultado, podemos usar eso para mostrarle al gobierno que la comunidad aquí puede obtener algunos ingresos del lugar, por lo que si hay alguna empresa que quiera venir aquí y hacer algo, informaremos eso ”, dijo, aunque le preocupaba en marzo si la pandemia frenaría su potencial para atraer turistas.

Un pescador en la aldea de Pa Dal y amigo de Vuth, Galan Lveng, de 55 años, ve el ecoturismo como una de las pocas formas de detener la tala en su aldea y salvar parte del bosque para los jóvenes de la aldea.

“Tengo miedo de perder el bosque porque la gente mala siempre está cerca, vigilándolo”, dijo. “Si estos [ecotourism] los planes suceden, estoy seguro de que nosotros en la comunidad nos involucraremos. Si podemos salvar los árboles, me sentiré muy aliviado “.

Un niño se lava las manos en una estación de lavado de manos donada por la Organización Plan International en el lago Yeak Loam de la provincia de Ratanakiri el 10 de marzo de 2021 (Roun Ry / Al Jazeera).

El ecoturismo ya ha marcado la diferencia en la protección del bosque que rodea el lago Yeak Laom, donde Samai tiene su puesto.

El líder comunitario del ecoturismo, Nham Nea, dice que su comunidad indígena Tompoun comenzó a recibir turistas y a administrar negocios alrededor del lago en 2000.

Al mismo tiempo, los camboyanos de otras provincias comenzaron a interesarse por la tierra de las aldeas, comprándola o obligando a las familias indígenas a obtener “títulos blandos” (escrituras no oficiales otorgadas por las autoridades locales) y vender las tierras comunitarias.

Debido a que partes de las aldeas se vendieron de forma privada, los residentes de Tompoun de Yeak Laom nunca pudieron obtener un título de tierra comunal, pero después de años de preguntar, 225 hectáreas (556 acres) de bosque y lago obtuvieron el estatus de área protegida en 2018, y Nea dice que el La comunidad ha visto muy pocos tocones – o madereros – en sus patrullas desde entonces.

Unas cuantas veces al mes, los miembros del comité de ecoturismo de Yeak Laom recorren un sendero circular a través del bosque protegido del área, en busca de señales de tala. En una de las patrullas en febrero, los patrulleros de Tompoun señalaron una trampa para ratas colocada en una valla pequeña y confiscaron una maraña de alambres de ratán que se usaban para atrapar pollos salvajes, pero no encontraron tocones ni claros nuevos.

Para Nea, la amenaza de la tala ha sido parte de la decisión de la comunidad de mantener a Yeak Laom abierto a los visitantes durante la pandemia. El sitio estuvo abierto durante la mayor parte del año pasado, excepto durante el Año Nuevo Khmer, cuando se impuso una prohibición de viajar y se ordenó el cierre de todos los sitios turísticos.

“Tenemos muchos árboles grandes, así que si nos detenemos, habrá gente que aprovechará la oportunidad para venir y cortar los árboles, así que también estamos preocupados por esto”, dijo. “Pero si el gobierno nos ordena cerrar, haremos lo que dicen”.

Ly Kimky, de 29 años, viste a su hija de dos años en su puesto de comida en el lago Lumkud en el distrito de Lumphat de la provincia de Ratanakiri el 11 de marzo de 2021 (Roun Ry / Al Jazeera).

A unos 60 kilómetros (37 millas) de distancia, Buli Mi está tratando de convertir Lumkud, otro lago y área protegida administrada por tres pueblos de Tompoun, en una atracción como Yeak Laom. Para Mi, de 39 años, mantener abierto el sitio de ecoturismo de Lumkud durante la pandemia es tanto para detener la tala ilegal como para obtener ingresos para apoyar a las aldeas vecinas.

Costos arriba, ingresos abajo

Entre pedidos de ensalada de papaya y bebidas energéticas con sabor a fresa, Ly Kimky explica que ha tenido que reducir las existencias de su puesto al aire libre durante la pandemia para ahorrar dinero. Él, su esposa y su niño pequeño viven entre la casa de sus suegros y Lumkud, a veces durmiendo en una carpa cerca del lago para poder preparar el puesto de comida temprano.

Pero el hombre de 29 años dice que es mejor que trabajar como agricultor, y se hace eco de las quejas sobre las malas condiciones climáticas para la agricultura y la caída de los precios del anacardo y la yuca que se escuchan en los sitios turísticos de Ratanakiri.

“Si trabajo en la agricultura, será difícil para mí, tal vez no tenga suficiente comida”, dijo. “Aquí, puedo comerme las sobras”.

Presupuestar lo suficiente para mantener el lago en funcionamiento es un desafío cada mes durante el COVID-19, dijo Mi.

Beb Rieng, de 35 años, recolecta anacardos de su granja para venderlos en la ciudad de Banlung de la provincia de Ratanakiri, el 14 de marzo de 2021 (Roun Ry / Al Jazeera).

Ha tenido que contratar a más personas para controlar la temperatura de los visitantes en la entrada y rociar desinfectante como lo requiere el Ministerio de Salud, incluso cuando el número de visitantes ha disminuido.

Las ganancias mensuales han caído de 2 millones de riel camboyano a alrededor de 1,5 millones ($ 500 a $ 375) y en marzo el parque había estado funcionando con pérdidas durante casi 12 meses, dijo.

“No hemos llegado a un punto en el que tengamos que cerrarlo todavía, pero enfrentamos problemas financieros y tenemos que encontrar una solución”, dijo a principios de marzo.

Los sitios de Lumkud y Yeak Laom cerraron un par de semanas después.

Nea dice que su aldea había cerrado previamente sus puertas a los forasteros al comienzo de la pandemia, y agregó que él y otras comunidades indígenas se habían vuelto más cautelosas con las enfermedades infecciosas después de perder a muchos miembros por un brote de cólera hace 20 años.

“Debido a que nos hemos enfrentado a este tipo de eventos antes, no somos como la gente de la ciudad, así que si vemos que sucede algo extraño [like an illness], haremos una ceremonia para cerrar los pueblos ”, dijo.

Una motocicleta pasa por un control de carretera hacia la aldea de Pa Chon Thom, que había anunciado su cierre a los forasteros, en el distrito de O’Chum de la provincia de Ratanakiri el 15 de marzo de 2021 (Roun Ry / Al Jazeera).

Aún así, aunque preservan su propia cultura y prácticas espirituales, esperan reabrir una vez que la pandemia haya remitido.

El éxito de los sitios de ecoturismo, además de la agricultura, ha facilitado mucho la vida de los aldeanos, ya que el aumento de los ingresos les ha permitido comprar motocicletas y teléfonos.

“El tiempo cambia a las personas, y cuando ven cómo viven los jemeres, les gusta más y es más divertido, más fácil y más limpio vivir”, dijo Nea. “Actualizando [ourselves] vivir como los jemeres no significa que abandonemos nuestra religión “.

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