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En la cima de su deporte, Joseph Gray se concentra en la próxima generación de atletas negros.

Con 20 campeonatos nacionales en seis disciplinas y nueve medallas de oro internacionales, Joseph Gray es el corredor de montaña estadounidense más condecorado por un amplio margen.

En la disciplina más amplia de las carreras de montaña, que incluye todo, desde carreras ultramaratonianas de 100 millas hasta carreras kilométricas súper duras, también está en el panteón de los mejores como cuatro veces campeón mundial y cuatro veces ganador de la escalada al Pikes Peak. . , una de las carreras más duras del país.

La carrera de montaña especializada de Gray, una forma de correr por senderos a grandes alturas, con superficies difíciles y técnicas, ascensos y descensos significativos, sigue siendo un deporte de nicho, pero las carreras por senderos en general están en auge.

El trail running como deporte organizado comenzó a mediados de la década de 1990, según World Athletics, y actualmente cuenta con unos 20 millones de participantes en 25.000 carreras en todo el mundo.

Gray remonta su amor por los senderos y las carreras a la infancia. Cuando tenía 6 años, se mudó con su familia a Heidelberg, Alemania, donde su padre sirvió en el ejército de los EE. UU. Pasó mucho tiempo explorando los bosques. con amigos. «Se nos ocurrieron todo tipo de juegos en el bosque cerca de la base”, dijo. “Empecé a correr mucho, a perderme y a encontrar el camino a casa”.

Al regresar a Tacoma, Washington, Gray comenzó a competir en el equipo de atletismo de la escuela secundaria en séptimo grado. Los entrenadores llamaron la atención sobre su dedicación y talento. En la escuela secundaria, corrió a campo traviesa, ganando el título del equipo estatal y honores individuales. Luego corrió a campo traviesa y atletismo en la Universidad Estatal de Oklahoma y se clasificó para los campeonatos de la NCAA seis veces.

Su primera carrera de senderos no fue más que una carrera con un amigo en 2007, un año después de retirarse de su carrera como corredor universitario. Su ascenso en el deporte fue meteórico. En un año, fue nombrado miembro del equipo nacional.

Si bien muchos corredores de maratón de élite son negros, pocos atletas en la cima de las carreras de montaña y senderos lo son. Los equipos europeos tienen varios corredores negros, pero Gray es el único afroamericano en el equipo de carreras de montaña de EE. UU. Su rango solo es igualado por su consistencia: en 14 años ha sido nombrado para el equipo 33 veces en nueve distancias y disciplinas, desde ultramaratones de 50k hasta carreras de montaña y raquetas de nieve.

Hablé con Gray sobre su camino para convertirse en un corredor de montaña profesional, lo difícil que es ser uno de los pocos corredores negros que comienzan y cómo espera inspirar a una nueva generación de atletas.

Esta entrevista ha sido editada y condensada.

¿Cómo era la vida de un niño militar?

Nos mudamos mucho. De Kentucky a Alemania, a Washington. A una edad temprana, pude sumergirme en otras culturas, lo que me formó. También me di cuenta de lo fugaz que es el tiempo. Cuando papá estaba en casa, siempre quería estar conmigo, yo no lo entendía entonces, pero lo entiendo ahora.

Como muchos corredores, empezaste en los equipos de pista y senderos en la escuela secundaria y la universidad.

Me uní a un buen amigo para correr y me metí en el deporte bastante rápido. Fue un nuevo desafío para mí aprender a manejar terrenos mixtos, grandes subidas, clima y todo eso. El verano siguiente entré en el equipo de EE. UU. y desde allí fui all-in. Fue hace 15 años.

¿Cómo es usar un uniforme estadounidense durante una carrera?

Este es un gran problema. Mi padre representó a este país en el ejército durante más de 20 años. Nos mudamos a Alemania durante la Tormenta del Desierto y comencé a darme cuenta de que había que hacer grandes sacrificios para proteger nuestras libertades. Esta experiencia me permite poner todo en perspectiva. Estoy orgulloso de nuestro país y este es un regalo para representarlo.

Desde 2009, ha ganado un título nacional o mundial cada año. ¿Cuál es el secreto de tu constancia?

Nunca busques atajos. Para mí, el éxito viene de amar lo que hago. Me encanta trabajar para competir. Si lo haces por dinero o fama, será fugaz. Puedes ganar una carrera o dos, pero cuando las cosas salen mal, te desmoronas y te retiras del deporte. Puedes notar a los corredores a los que les encanta correr porque son consistentes carrera tras carrera. De hecho, a lo largo de toda su carrera.

¿Cómo ha influido en tu carrera tu experiencia como corredor negro?

He lidiado con problemas raciales desde la escuela secundaria. Me han llamado insultos en carreras de campo traviesa, especialmente cuando he ganado a los mejores blancos. En la Universidad Estatal de Oklahoma, un policía me presentó y escuchó muchos abusos. Yo tengo, como en las carreras nacionales, cuanto más me destaco. Aprendí a no desperdiciar energía en estas personas. Prefiero gastarlo en la próxima generación.

¿El trail running es cada vez más inclusivo?

A mucha gente le gusta decir que lo es, pero yo no lo creo. Solía ​​enojarme cuando la gente decía que no había carrera en el trail running. problemas, pero ahora no muestro tales emociones. Puede que te inscribas en una carrera, pero se trata de cómo reaccionan las personas contigo, qué tan cálidos son, las emociones y la óptica. Mucha gente piensa que encenderse es algo físico, pero es mucho más que eso.

Has hablado con franqueza sobre las carreras y tus experiencias como atleta negro en los últimos años. ¿Qué te inspiró a hacer esto?

Sabía que no sería fácil, pero no podía permanecer en silencio. Todo comenzó con conversaciones con amigos cercanos, cuando me di cuenta de que todos enfrentamos el mismo prejuicio. Ganar carreras no es suficiente para cambiar el deporte, necesitaba compartir mi opinión. experiencia con otros. «Durante mucho tiempo estuve preocupada por perder mi patrocinio, lo que me daba miedo porque era mi sustento. Estas personas influyeron en mi carrera. Lo mejor para mi familia era mantenerme encerrado».

¿Sintió alguna presión para hablar sobre cuestiones de raza e identidad?

Siento presión. La gente a menudo me escribe justo después de que surgen los problemas nacionales, pidiéndome que comparta mis pensamientos, pero prefiero hacer mi investigación primero. A veces digo cosas, pero por lo general trato de no hacer cosas reactivas. Cuando comencé a contar más sobre mi historia hace seis o siete años, me sorprendió ver [negative] respuestas No quería problemas. No quería que la gente me odiara. Pero me di cuenta de que cuando la gente dice cosas así, solo quiere que se mantenga el statu quo. Si no hablara, sería un cobarde.

¿Qué debe cambiar en los deportes para atraer a más personas de color a correr a campo traviesa?

Los deportes están controlados por los medios de comunicación. Ellos dictan para quién es, mostrando para quién es. Cuando era niño, las revistas nunca mostraban a personas negras caminando, caminando o corriendo a campo traviesa. cosas como que la gente diga: «Se trata de los blancos». Cambiar la óptica es un paso importante. Los mejores atletas atraen a más de los mismos atletas. Si solo estamos hablando de corredores blancos hoy, es difícil inspirar a la próxima generación de corredores negros mañana.

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