Montreal Canadá – Jean-Charles Pietacho dice que la creencia de que la naturaleza es un ser vivo que debe ser respetado ha estado en el corazón del estilo de vida de los innu durante generaciones.

Pero ahora, esa idea se ha aplicado de una manera nueva cuando el Consejo Innu de Ekuanitshit reconoció en febrero al río Magpie, una vía fluvial de 300 km (186 millas) en la región Cote Nord de la provincia canadiense de Quebec, como una “persona jurídica”. .

La designación, la primera en Canadá, tiene como objetivo brindar a la comunidad indígena una herramienta adicional para defender el río, conocido como Muteshekau Shipu en el idioma innu, de posibles daños ambientales.

“El Creador nos puso en este territorio llamado Nitassinan, que abarca todos estos ríos, todas estas montañas, todos estos árboles”, dijo Pietacho, jefe del Consejo Innu de Ekuanitshit, a Al Jazeera en una entrevista telefónica. “La gente Innu siempre creyó que había que proteger la tierra. Es agua, es vida “.

El río Magpie, que se encuentra en la orilla norte del río San Lorenzo y es conocido por sus fuertes rápidos, actualmente tiene una presa hidroeléctrica, pero la autoridad provincial de energía ha dicho que no tiene planes para un mayor desarrollo en la vía fluvial.

“A pesar de eso, no nos sentimos seguros, no teníamos total confianza”, dijo Pietacho.

“Es muy, muy importante para nosotros haber llegado a esta protección. Podría ser probado, pero al menos tenemos una mayoría, si no toda la región, que nos apoya ”.

Mayordomía indígena

El Urraca es el primer río en Canadá al que se le otorgan derechos de personalidad jurídica, a través de resoluciones gemelas adoptadas por el Consejo Innu de Ekuanitshit y un organismo local, el Municipio Regional del Condado de Minganie, pero no está claro qué sucedería si la designación se prueba en un Tribunal canadiense.

Entre otras cosas, la resolución afirma el “derecho a vivir, existir y fluir” del río, a evolucionar naturalmente, a estar protegido de la contaminación, a mantener su integridad y a emprender acciones legales. Dice que pronto se nombrarán “guardianes del río” para garantizar que se respeten esos derechos.

La decisión se produce cuando un movimiento llamado “derechos de la naturaleza” gana la atención mundial.

Los defensores de la idea, presentada en un artículo de 1972 por Christopher D Stone titulado ¿Deberían los árboles estar en pie? Hacia los derechos legales para los objetos naturales, dicen que los sistemas legales actuales a menudo se quedan cortos en la protección del medio ambiente.

El río Magpie es conocido por sus fuertes rápidos [Courtesy Uapukun Metokosho/International Observatory on the Rights of Nature]

En lugar de tratar la naturaleza como una propiedad según la ley, quieren que tenga una posición legal por sí misma, en otras palabras, derechos legalmente exigibles similares a los de los humanos o las corporaciones. Dependiendo de cómo se enmarque un caso específico, la obligación recae en actores específicos para garantizar que no se infrinjan los derechos legales de la naturaleza.

Los tribunales, varios niveles de gobierno y otros órganos de toma de decisiones en países de todo el mundo han reconocido los derechos de los ecosistemas como persona de diferentes maneras en los últimos años: en 2017, un tribunal en la India dictaminó que los ríos Ganges y Yamuna deberían ser otorgados los mismos derechos legales que las personas. La Corte Constitucional de Colombia declaró en 2016 que el río Atrato en el noroeste del país era un “sujeto de derechos”.

Más de una década antes, Ecuador en su constitución de 2008 reconoció el derecho de la naturaleza a existir, mantenerse y regenerarse. “Todas las personas, comunidades, pueblos y naciones pueden recurrir a las autoridades públicas para hacer cumplir los derechos de la naturaleza”, dice la constitución.

Los expertos dicen que las comunidades indígenas de todo el mundo, donde la idea de que la naturaleza tiene derechos inherentes es de larga data, han surgido a la vanguardia de muchas de las campañas para otorgar la condición de persona a los cuerpos de agua y otros ecosistemas.

“Los derechos de la naturaleza, en el contexto ecuatoriano, está muy ligado a las cosmovisiones de varios grupos indígenas … de enfatizar la interconexión de los ecosistemas y el mundo social”, dijo Maria Akchurin, profesora asistente de sociología en la Universidad Loyola en Chicago, quien ha estudiado el caso de Ecuador.

Akchurin le dijo a Al Jazeera que si bien Ecuador es uno de los principales exportadores de petróleo de la región y tiene un sector minero en crecimiento, también es extremadamente biodiverso, y el reconocimiento constitucional se produjo en medio de tensiones subyacentes entre el desarrollo económico, la protección ambiental y los derechos indígenas en el país.

Los pueblos indígenas de Ecuador sostienen una pancarta que dice: ‘Vote Sí’, durante una manifestación en apoyo de un referéndum para aprobar la constitución del país de 2008 [File: Guillermo Granja/Reuters]

La personalidad jurídica de la naturaleza ha sido en gran medida simbólica hasta ahora, agregó, aunque puede brindar a los grupos sociales y comunidades una nueva forma de enmarcar su oposición a los proyectos extractivos, especialmente ahora que los tribunales han comenzado a aplicar los derechos de la naturaleza. “Pero en términos de detener los proyectos, es difícil decir si ha sido realmente efectivo”, dijo Akchurin.

“Creo que es una gran conversación, creo que es extremadamente valioso y creo que puede funcionar en entornos particulares; pero también debemos tener en cuenta que el simple hecho de tener derechos sobre el papel no se traduce necesariamente en un cambio concreto sobre el terreno de forma inmediata “.

Nueva Zelanda

Quizás los casos más destacados hayan sido en Nueva Zelanda, donde el río Whanganui, el tercer río más largo del país, ubicado en la Isla Norte, fue reconocido como una “entidad legal” en 2017 como parte de un acuerdo negociado entre el gobierno y el Pueblo maorí. La entidad legal, llamada Te Awa Tupua, “tiene todos los derechos, poderes, deberes y responsabilidades de una persona jurídica”, se lee en el acuerdo.

Tres años antes, también en negociaciones con líderes maoríes, Nueva Zelanda también reconoció a Te Urewera, un antiguo parque nacional, como una “entidad legal”. También llegó a un acuerdo en 2017 con las tribus maoríes para reconocer a la montaña Taranaki en la Isla Norte como persona. Las negociaciones para la implementación de este último acuerdo están en curso.

Whanganui_River es el tercer río más largo de Nueva Zelanda [Courtesy: Creative Commons]

Jacinta Ruru, profesora de derecho en la Universidad de Otago y codirectora de Nga Pae o te Maramatanga, el Centro Maorí de Excelencia en Investigación de Nueva Zelanda, dijo que no considera estos ejemplos como parte del movimiento de “derechos de la naturaleza” impulsado por el medio ambiente.

“En el contexto de Nueva Zelanda, la personalidad jurídica surgió de una reconciliación esperanzadora con los pueblos indígenas, los maoríes, no de un derecho a la naturaleza [perspective]”, Dijo Ruru a Al Jazeera.

Tanto los acuerdos de Te Awa Tupua como de Te Urewera describen claramente los derechos legales, las obligaciones y los órganos de toma de decisiones encargados de monitorear el estado de personalidad jurídica de los ecosistemas. En el caso del río, el gobierno de Nueva Zelanda y la federación tribal maorí eligieron cada uno a una persona para hablar en su nombre.

“Desde una perspectiva maorí, eso es muy natural”, dijo Ruru, y explicó que los maoríes siempre han hablado de los ríos o las montañas como sus antepasados ​​y que debemos respetarlos, que su salud y bienestar están totalmente interrelacionados con la salud. y el bienestar de nosotros como personas y nuestra comunidad ”.

Ruru agregó que los acuerdos de Nueva Zelanda demuestran que los países pueden permitir mejor la participación indígena en el manejo de tierras y aguas. “Esto no significa que los pueblos indígenas necesariamente digan algo nuevo, es solo que otros pueblos ahora están escuchando”.

Una vista general de una cordillera cerca de Wanganui en la Isla Norte de Nueva Zelanda [File: David Brookes/AFP]

Hacer retroceder

En otros países, algunos han expresado su preocupación sobre cómo se está aplicando la personería jurídica por naturaleza. En Bangladesh, donde el tribunal superior del país en 2019 otorgó a todos los ríos los mismos derechos legales que a las personas, algunos dicen que sin un marco claro para la implementación, la decisión podría facilitar el desalojo de las comunidades pobres que viven junto a las vías fluviales.

“El fallo de Nueva Zelanda reconoció a las comunidades como partes interesadas, y eso es clave”, dijo Himanshu Thakkar, coordinador de la Red de Asia Meridional sobre Represas, Ríos y Personas, a la agencia de noticias Reuters en ese momento.

Mientras tanto, en los Estados Unidos, los casos de personas jurídicas se han enfrentado con una oposición acérrima. El año pasado, una corte en el estado estadounidense de Ohio dictaminó como inconstitucional la Declaración de Derechos del Lago Erie, aprobada por la ciudad de Toledo en 2019, que reconoció el “derecho del lago a existir, florecer y evolucionar naturalmente”. Un agricultor había presentado una demanda, diciendo que la medida era un “asalto inconstitucional e ilegal” a las granjas familiares.

Una vista de una planta de energía y el lago Erie congelado en Avon Lake, Ohio [Aaron Josefczyk/Reuters]

Otra demanda que busca que un tribunal reconozca el ecosistema del río Colorado como “capaz de poseer derechos similares a una ‘persona'”, así como “derechos a existir, prosperar, regenerarse y evolucionar naturalmente” se retiró en 2017 después de la presión de las autoridades estatales. .

“En ese momento, el Fiscal General [office] estaba dirigido por un republicano, por lo que me amenazaron con sanciones e inhabilitación ”, dijo Jason Flores-Williams, el abogado que presentó el caso, a Al Jazeera. Dijo que los funcionarios habían argumentado “que era ridículo argumentar en nombre de los derechos de la naturaleza y la personalidad de la naturaleza”.

Sin embargo, el impulso para otorgar personalidad jurídica a la naturaleza está ganando atención.

De vuelta en Montreal, Yenny Vega Cárdenas, presidenta del Observatorio Internacional de los Derechos de la Naturaleza, dijo que el reconocimiento del río Magpie atrajo el interés de personas de todo Canadá y el extranjero, que desde entonces han llamado para preguntar si sus ríos locales también podrían obtener derechos de personalidad.

Dijo que se está produciendo un cambio de pensamiento, y con cada caso exitoso, más comunidades están considerando la idea. “Nos hemos dado cuenta de las debilidades de nuestro sistema”, le dijo a Al Jazeera. “Y si no cambiamos ahora, ¿cuándo? No podemos esperar más “.

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