Durante generaciones, la tierra natal del pueblo Ulu aquí no es tierra en absoluto: es el agua salada del lago Popo.

La gente de Ulu – “gente en el agua” – construirá una isla de juncos parecida a una familia después de casarse y vivir de lo que puedan cosechar de los lagos anchos y poco profundos en las tierras altas del suroeste de Bolivia.

“Recolectaban huevos, pescaban, cazaban flamencos y aves. Cuando se enamoraron, la pareja construyó su propia balsa”, dijo Abdón Choque, el líder del pueblo de Punakha, que tiene alrededor de 180 personas.

Ahora ha desaparecido el segundo lago más grande de Bolivia. Hace unos cinco años, se secó y se convirtió en víctima de la reducción de los glaciares, el cambio de las aguas agrícolas y la contaminación. Durante la temporada de lluvias, los estanques reaparecen en algunos lugares. El lago se encuentra a 3.700 metros (12.139 pies) sobre el nivel del mar y tiene una superficie de 1.000 kilómetros cuadrados (390 millas cuadradas). Cuando alcanzó su nivel más alto en 1986, tenía un área de 3.500 kilómetros cuadrados (1.351 metros cuadrados). millas).

Ulu del lago Popo abandonó la costa de sal de tres pequeños asentamientos.635 personas lucharon para ganarse la vida e incluso trataron de salvar su cultura.

“Nuestro abuelo pensó que este lago existiría para toda su vida, y ahora mi gente está al borde de la extinción porque nuestra fuente de vida ha desaparecido”, dijo Luis Valero, líder de la comunidad Ulu en el lago.

Poco antes de que desapareciera el lago, también desapareció el idioma del pueblo Ulu-Qiaoluo. Los últimos hablantes nativos desaparecieron gradualmente, y la generación más joven se educó en España y trabajó en otras lenguas indígenas más comunes, el aymara y el quechua.

Para preservar sus identidades, la comunidad está tratando de restaurar su lengua materna, o al menos sus hermanos más cercanos. Con la ayuda del gobierno y las fundaciones locales, invitaron a maestros de la rama relacionada con Uru, Uru-Chipaya, cerca de la frontera occidental de Chile, para enseñar a sus hijos este idioma, reconocido oficialmente por Bolivia, uno de los 36 idiomas.

“En esta era, todo está cambiando. Pero estamos trabajando duro para mantener nuestra cultura”, dijo Valero. “Nuestros hijos deben recuperar su idioma para poder distinguirnos de nuestros vecinos”.

“Los maestros nos enseñan idiomas con números, canciones y saludos”, dijo Avelina Choque, una estudiante de 21 años que dijo que algún día quería enseñar matemáticas. “La pronunciación es un poco difícil”.

La pandemia ha intensificado esta lucha. Durante la pandemia, los maestros no pueden asistir a clases en persona y los estudiantes solo pueden aprender de textos, videos y programas de radio.

El alcalde de Punaca, Rufino Choque, dijo que hace décadas, cuando el lago comenzó a encogerse, los uru comenzaron a asentarse en las orillas del lago, pero en ese momento, la mayor parte de la tierra a su alrededor había sido ocupada.

“Somos antiguos [as a people], Pero no tenemos territorio. Ahora no tenemos fuente de trabajo, nada en absoluto “, dijo el alcalde de 61 años, cuyo pueblo está formado por casas redondas de ladrillos enlucidos en una calle de tierra.

Como no hay tierra cultivable, estos jóvenes solo pueden trabajar, pastores o mineros en pueblos cercanos o ciudades más alejadas. “No regresaron cuando vieron el dinero”, dijo Abdón. Algunas mujeres usan paja para hacer artesanías.

El pueblo uru más amplio una vez gobernó grandes áreas de la región, y todavía existen sucursales en Perú y las fronteras norte del lago Titicaca, la frontera con Chile y la frontera con Argentina.

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