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La antigua Oficina de Guerra de Gran Bretaña pronto será un Raffles Hotel de 5 estrellas

LONDRES — Desde su oficina en el número 10 de Downing Street, el primer ministro británico, Boris Johnson, hace llamadas telefónicas urgentes todos los días al líder de guerra ucraniano Volodymyr Zelenskyj Al lado, en la Oficina de Asuntos Exteriores y de la Commonwealth, los funcionarios están redactando nuevas sanciones contra los oligarcas rusos, que se han convertido Londres a un refugio llave en mano para ocultar su riqueza y albergar a sus familias extensas.

Y, sin embargo, frente a Whitehall, un desarrollador inmobiliario multimillonario está a punto de completar una transformación extravagante del Old War Office, un monumento eduardiano. La nueva propiedad será un Raffles Hotel de cinco estrellas con lujosos apartamentos residenciales que hasta hace poco son los mismos ultra -rich se habría ocupado de los rusos que de repente han caído en desgracia.

«Tuvimos una serie de consultas rusas hace unas seis semanas, ninguna de las cuales se materializó», dijo Charlie Walsh, jefe de ventas de viviendas del proyecto desde este punto de vista.

Decir que el proyecto tiene un momento extraño subestima su pura incongruencia.Inaugurado en un momento de guerra en Europa, el OWO, rebautizado con cautela como Old War Office, es un poderoso recordatorio de la historia de guerra de Gran Bretaña de fondos extranjeros desenfrenados, también es un barroco ejemplo de lo que se ha convertido la Gran Bretaña de la posguerra y de lo que el gobierno está tratando de rehabilitar con retraso.

Rara vez un edificio ha sido tan emblemático y, sin embargo, tan alejado del tiempo: una manifestación real de cómo Londres ha cambiado y no ha cambiado.

Walsh, que trabaja para el Grupo Hinduja, un conglomerado anglo-indio controlado por los hermanos Hinduja con intereses en automóviles, petróleo y gas y atención médica, no pasa desapercibido y está tratando de vender la rica historia de los edificios a un super- rica clientela sin exagerar el tema marcial.

En cambio, el Sr. Walsh recuerda a las personas famosas que trabajaron en la Old War Office, desde Winston Churchill hasta TE Lawrence, también conocido como Lawrence de Arabia. La amante de un año, Christine Keeler, en su oficina con paneles de madera, que será la pieza central de la suite de un hotel. Su romance explotó en el ‘Asunto Profumo’ después de que se reveló que Keeler también estaba teniendo una relación sexual con un diplomático soviético.

Ian Fleming frecuentaba el edificio durante su tiempo como oficial de inteligencia de la Marina, un detalle que es una trampa para un vendedor como el Sr. Walsh, quien sugiere que fue donde Fleming encontró la inspiración para su afable espía James Bond. Le muestra a un visitante la «entrada de espías», llamada así porque está discretamente oculta en la parte trasera del edificio.

Numerosas películas de Bond han utilizado el Old War Office como telón de fondo, más memorablemente al final de la película Skyfall de 2012, cuando un pensativo Daniel Craig mira hacia abajo desde el techo de un edificio vecino a sus torres abovedadas: el Big Ben que se cierne en la distancia. enmarcado por ondulantes Union Jacks.

«Odio desperdiciar una mirada», dice Bond, en palabras que el desarrollador obviamente tomó en serio.

El OWO está repleto de impresionantes vistas, con suites que miran al otro lado de la calle hacia Horse Guards Parade o al sur hacia las Casas del Parlamento. Hay un bar de champán de tres pisos con vista a un patio y un restaurante con techo de vidrio. Dos de los áticos tienen habitaciones integradas en las torres.

Todo este esplendor (los paneles de madera, las chimeneas de mármol intrincadamente talladas, los pisos de mosaico originales) no es barato. Los 85 apartamentos comienzan en £ 5,8 millones ($ 7,6 millones) y suben hasta £ 100 millones ($ 131 millones). Walsh vendió alrededor de una cuarta parte de las unidades y dijo que confía en que venderá la mitad para cuando la OWO abra a fines de este año o principios de 2023.

La guerra en Ucrania y la mancha de la riqueza rusa oculta e ilegalmente adquirida no plantea ni siquiera el mayor desafío en la comercialización de estos apartamentos a escala oligárquica. Las restricciones de viaje debido a la pandemia de coronavirus han dificultado que los posibles compradores de Asia y Medio Oriente visiten Londres, lo que había sido para estadounidenses y europeos. El aumento de los precios del petróleo , dijo, probablemente ayudaría a impulsar el mercado para los compradores en los países del Golfo.

Aunque no lo dice explícitamente, Walsh está visiblemente aliviado de que los compradores rusos hayan sido dejados de lado. La amenaza de sanciones que podrían resultar en el congelamiento de sus activos le ahorra una decisión difícil. Insiste en que las regulaciones más estrictas de «conozca a su cliente» en los últimos años «han hecho que sea casi imposible que el dinero sucio fluya hacia estos nuevos proyectos».

Eso parece optimista: Transparencia Internacional, que trabaja contra la corrupción, Se estima que 6700 millones de libras esterlinas (8800 millones de dólares) de dinero extranjero turbio ha entrado en propiedades británicas desde 2016, incluidos 1500 millones de libras esterlinas de rusos acusados ​​de corrupción o vínculos con el Kremlin por poseer o usar propiedades para lavar dinero.

A pesar de la represión y las complicaciones del Brexit, Walsh predijo que Londres seguiría siendo un destino tentador para los superricos.Dos años de pandemia, «no poder ejercer su terapia de compras», dijo, habrían llevado a un reprimido aumento de la demanda de habitaciones de hotel en el valor de miles de dólares por noche y apartamentos por valor de millones de dólares.

Terminado en 1906, el Old War Office no es el único punto de referencia de Londres que se convertirá en un hotel de lujo, el Arco del Almirantazgo entre Trafalgar Square y The Mall también se está transformando en un Waldorf Astoria La Embajada del Estado en Grosvenor Square, un clásico diseñado por Earo Saarinen a mediados de siglo, se convierte en un Rosewood Hotel.

Los críticos están llevando las adquisiciones privadas demasiado lejos, particularmente en el caso de Admiralty Arch, una estructura majestuosa que ha languidecido como sitio de construcción durante años, oscureciendo la vista del Palacio de Buckingham.

«Es un escándalo absoluto», dijo Simon Jenkins, columnista de The Guardian y autor de «A Short History of London». «Debería usarse para las oficinas del gobierno. ¿Lo seguirán en Downing Street?». (Un sabelotodo podría notar que la residencia del Primer Ministro se ha utilizado regularmente como sala de fiestas durante la pandemia, una violación de las reglas de cierre que ha puesto al Sr. Johnson en peligro político).

Vender edificios públicos prestigiosos para hoteles o apartamentos de alta gama sería difícil de imaginar en una ciudad como París, pero en Londres «un enfoque desapasionado de los grandes edificios del estado no es tan extraño como parece», dijo el experto en urbanismo Tony Travers Asuntos. en la Escuela de Economía de Londres.

«Gran Bretaña, siendo un país muy tradicional en muchos sentidos, tiene la capacidad de ser muy poco tradicional en otros aspectos”, dijo. “Existe la voluntad de rechazar la tradición cuando se considera pragmáticamente necesaria”.

El Sr. Travers señaló que un gobierno con problemas financieros probablemente no cuidaría estos edificios tan bien como los propietarios privados.El Palacio de Westminster se encuentra en un peligroso estado de deterioro. Fragmentos de ladrillo desmoronados de las paredesmientras el Parlamento discute una renovación que podría tomar décadas y costar más de $20 mil millones.

El Ministerio de Defensa, que se mudó a un local más grande en 1964, vendió un contrato de arrendamiento de 250 años a Old War Office por £350 millones (US$460 millones) en 2016. Los Hindujas han aportado más de mil millones de libras con 1200 trabajadores trabajando en el sitio.

«Este es un proyecto muy costoso y requiere mucho capital”, dijo Walsh mientras mostraba dónde colgará un candelabro a escala de Versalles sobre la gran escalera. «Sin inversión privada, estos edificios simplemente se pudrirían y morirían. .»

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