La economía de Japón se contrajo en el primer trimestre a un ritmo más lento de lo que se informó originalmente debido a recortes más pequeños en el gasto en plantas y equipos, pero la pandemia de coronavirus aún asestó un gran golpe a la demanda general.

Otros datos mostraron que el crecimiento de los préstamos bancarios se desaceleró drásticamente en mayo, mientras que los salarios reales registraron el mayor aumento mensual en más de una década en abril, lo que indica que la tercera economía más grande del mundo está superando gradualmente la pandemia del año pasado.

Entre los indicadores mixtos, hay algunas señales reconfortantes para los legisladores que se preocupan de que la recuperación de Japón vaya a la zaga de las principales economías que han introducido la vacuna COVID-19 a un ritmo más rápido y podrán reabrir antes.

La disminución revisada del producto interno bruto (PIB) se debió principalmente a la menor disminución de los gastos públicos y de capital. Ambas disminuciones fueron menores de lo esperado originalmente, compensando la leve disminución del consumo privado.

Según los datos publicados por la Oficina del Gabinete el martes, la economía cayó a una tasa anualizada de 3.9% en enero-marzo, que fue menor que los datos preliminares de una contracción anualizada de 5.1%, pero aún mostró su primera caída en tres trimestres.

La lectura superó la caída del 4,8% pronosticada por los economistas, lo que equivale a una contracción del 1% del anillo real en comparación con el trimestre anterior, y una caída inicial del 1,3%.

“En general, el gasto de capital y el consumo privado aún son débiles, lo que indica una demanda interna débil”, dijo Nan Wu, economista jefe del Instituto de Investigación de Agricultura y Silvicultura de China. “El tema de las vacunas es lo más importante para la recuperación (económica)”, dijo, y agregó que la tasa de vacunación debe alcanzar alrededor del 50% para promover las perspectivas de recuperación económica del país.

Dado que la última emergencia viral de Japón durará hasta mediados de junio, aproximadamente un mes antes de que comience el programa de los Juegos Olímpicos de Tokio, los economistas están observando el informe del PIB en busca de signos adicionales de debilidad que indiquen un mayor riesgo de otra contracción este trimestre. Ellos no entendieron eso.

“Cuando miras el panorama económico, no todo son cosas malas”, dijo Yoshiki Shinke, economista del First Life Research Institute. “El ritmo de vacunación es más rápido de lo esperado, lo que aumenta la posibilidad de una fuerte recuperación desde el tercer trimestre”.

Demanda suprimida

Las inversiones en activo fijo cayeron un 1,2% respecto al trimestre anterior, mejor que la caída inicial del 1,4% y en línea con la pérdida esperada del 1,2%. El consumo del gobierno cayó un 1,1%, que fue menos que la caída inicial del 1,8%.

El consumo privado, que representa más de la mitad del PIB, cayó un 1,5% con respecto a los tres meses anteriores, por debajo de la estimación inicial de 1,4%.

Sin embargo, el ministro de Economía, Yasutoshi Nishimura, dijo que a medida que los consumidores regresen a las calles, el gasto podría recuperarse.

Nishimura dijo a los periodistas después de que se publicaron los datos: “Si la infección cede, no podrá salir a comer ni viajar, por lo que se suprimirá la demanda”.

Oleada de COVID-19

Las exportaciones netas -o las exportaciones menos las importaciones- redujeron el crecimiento económico en 0,2 puntos porcentuales, mientras que el golpe a la demanda interna lo redujo en 0,8 puntos porcentuales, no tan malo como la contribución inicial de menos 1,1 puntos porcentuales.

La corrección mejor de lo esperado se realizó después de un aumento en el gasto de los hogares y las exportaciones en abril, aunque el aumento fue en gran medida exagerado en comparación con la profunda caída provocada por la pandemia el año pasado.

Los datos publicados por el Banco de Japón el martes mostraron que el volumen total de préstamos del Banco de Japón en mayo aumentó un 2,9% interanual, una desaceleración récord desde el aumento del 4,8% en abril.

Según el gobierno, los salarios ajustados a la inflación son un barómetro del poder adquisitivo de los hogares, con un aumento interanual del 2,1% en abril.

La desaceleración de los préstamos del banco se debió principalmente al efecto fundamental del aumento impulsado por COVID-19 el año pasado, mientras que la caída de los precios al consumidor y el repunte de los salarios de las horas extraordinarias y la compensación de los trabajadores a tiempo parcial ayudaron a aumentar los salarios.

A medida que el costo de responder a la crisis de salud sigue aumentando, el gobierno se enfrenta a presiones políticas para reducir sus ya exageradas metas fiscales este año.

Desde principios de este año, la recuperación de Japón se ha suspendido al declarar intermitentemente un estado de emergencia en un intento por contener el brote del virus.

El gobierno del primer ministro japonés, Yoshihide Suga, ha impuesto restricciones estrictas a los restaurantes y bares para sofocar la reciente epidemia, pero dejó que la mayoría de las otras empresas operen como de costumbre.

Este método evitó que la economía colapsara como el año pasado, pero tampoco logró eliminar el virus. Al mismo tiempo, la campaña de vacunas de alta velocidad que solo ha comenzado en las últimas semanas ha permitido que la crisis continúe, aunque el número de casos todavía está muy por debajo del nivel de Estados Unidos o Europa.

Algunos analistas esperan que la economía japonesa se contraiga nuevamente este trimestre, empujándola nuevamente a una recesión técnica, porque la extensión de las medidas de contención de emergencia para el coronavirus en Tokio y otras regiones importantes ha afectado la demanda interna.

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