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La escasez de gasolina azota a EE.UU. mientras Colonial Pipeline sigue caído | Noticias de petróleo y gas

Los automovilistas en una amplia franja de la costa este y sur de los EE. UU. Luchan por encontrar gasolina y diesel mientras las estaciones de servicio se secan en medio de la interrupción sin precedentes de la tubería causada por un ataque criminal.

Desde Virginia hasta Louisiana, las tiendas de conveniencia y las estaciones de servicio de las esquinas están rechazando a los clientes a medida que los tanques se agotan en medio del pánico. La Casa Blanca relajó algunas reglas ambientales en un intento por permitir que la gasolina fluya desde otras partes del país.

Un distribuidor de combustible del área de Washington DC advirtió que la escasez «catastrófica» es inminente y pidió a los funcionarios del gobierno que ordenen que los autobuses escolares se mantengan fuera de las carreteras.

Cuatro días después de la crisis, Colonial Pipeline Co. solo ha logrado reiniciar un pequeño segmento del gasoducto como medida provisional y no espera poder restaurar sustancialmente el servicio antes del fin de semana.

Más allá de eso, Colonial ha dicho muy poco sobre sus próximos pasos, dejando a las refinerías y distribuidores de petróleo en la oscuridad sobre lo que podría suceder en las próximas 48 horas.

Colonial Pipeline, con sede en Alpharetta, Georgia, que tiene el oleoducto de combustible más grande de los EE. UU., Se vio obligado a cerrar su sistema de oleoductos y gasoductos el viernes después de un ataque de ransomware que ralentizó el transporte de petróleo en el este de EE. UU. [File: Michael M. Santiago/Getty Images]

Las empresas que dependen del oleoducto están cada vez más frustradas por la falta de transparencia, según un remitente que pidió no ser identificado en conversaciones comerciales.

“Hemos estado proporcionando actualizaciones diarias y, a veces, dos veces al día a nuestros transportistas, y hemos estado en estrecho contacto con las agencias policiales y federales para transmitir información sobre nuestros esfuerzos de restauración”, dijo la oficina de relaciones con los medios de Colonial en un correo electrónico. «Continuaremos manteniendo informados a todos nuestros interesados ​​y agradecemos la gran cantidad de apoyo que hemos recibido en toda la industria».

Los precios promedio de la gasolina al por menor en Estados Unidos han subido a su nivel más alto desde fines de 2014 debido a la interrupción, casi tocando los $ 3 por galón. Eso podría aumentar las presiones inflacionarias más amplias a medida que los precios de las materias primas, desde la madera hasta el cobre, también aumenten.

«Va a ser catastrófico», dijo John Patrick, director de operaciones de Liberty Petroleum LLC. “Los gobernadores deberían declarar el estado de emergencia y pedir a las personas que persiguen camiones cisterna hasta las gasolineras que se queden en casa. Los autobuses escolares se quedan quietos «.

La gasolina no es el único producto derivado del petróleo amenazado. En un esfuerzo por reforzar los inventarios de combustible para aviones, Southwest Airlines Co. ha comenzado a enviar suministros a Nashville, Tennessee y otras ciudades. Hasta ahora, ningún vuelo de Southwest se ha visto afectado por el cierre del oleoducto; más bien, la aerolínea dijo que está «gestionando activamente» las reservas de combustible.

El oleoducto Colonial es el conducto más importante para la distribución de gasolina, diésel y combustible para aviones en los EE. UU., Y conecta refinerías a lo largo de la costa del Golfo con centros de población desde Atlanta hasta Nueva York y más allá. [File: Colonial Pipeline via AP]

El oleoducto Colonial es el conducto más importante para la distribución de gasolina, diesel y combustible para aviones en los EE. UU., Y conecta refinerías a lo largo de la costa del Golfo con centros de población desde Atlanta hasta Nueva York y más allá. Cada día, envía alrededor de 2,5 millones de barriles (105 millones de barriles), una cantidad que supera el consumo total de petróleo de Alemania.

La línea vital económica se ha cerrado desde el viernes por la noche. Sin el sistema colonial, muchas ciudades y aeropuertos se ven obligados a buscar suministros alternativos importados por buques cisterna, barcazas o camiones.

El lunes, la Oficina Federal de Investigaciones señaló con el dedo a una banda de ransomware conocida como DarkSide. Si bien los ciberataques se utilizan cada vez más en todo el mundo como arma contra rivales geopolíticos, no había indicios de que la crisis actual pudiera estallar a nivel internacional. El presidente Joe Biden no llegó a culpar al Kremlin por el ataque, a pesar de algunas pruebas de que los piratas informáticos o el software que utilizaron están «en Rusia».

Rusia no tiene ninguna conexión con el ciberataque, dijo el martes a la prensa el portavoz del Kremlin, Dmitry Peskov.

Suministros menguantes

Los reguladores ambientales federales están renunciando a las reglas que prohíben la venta de gasolina convencional en áreas donde se requiere combustible reformulado. También permitirán la venta de gasolina que no satisfaga los requisitos destinados a ayudar a combatir el smog. Las exenciones se aplican a Maryland, Virginia, Pensilvania y Washington, DC, hasta el 18 de mayo.

En Nueva Jersey, Bolkema Fuel Company, de propiedad cerrada, comenzó a completar sus reservas tan pronto como se corrió la voz sobre el corte colonial.

“Hay un estado de pánico, ya sabes, cuando escuchas algo como esto”, dijo el vicepresidente John Bolkema. ”Llamé a un conductor adicional y le dije, simplemente ejecute algunas cargas adicionales. Aumentemos el inventario y esperemos que esto pase «.

Su proveedor aumentó los precios al menos tres veces el lunes, ya que otras empresas buscaban abastecerse, y los clientes comerciales de Bolkema están pidiendo entregas adicionales para evitar que se agoten.

El director ejecutivo de Colonial, Joe Blount, y un alto lugarteniente aseguraron el lunes al subsecretario de Energía, David Turk, y a funcionarios estatales que la compañía tiene un control operativo completo del oleoducto y no reiniciará los envíos hasta que el ransomware haya sido neutralizado.

Sitio web caído

El martes, el sitio web de Colonial se cayó debido a un problema no relacionado con el ataque, dijo un portavoz.

Los suministros de combustible están disminuyendo justo cuando la industria energética del país se estaba preparando para satisfacer la demanda más fuerte de los viajes de verano. Los estadounidenses una vez más están viajando a la oficina y reservando vuelos después de un año de restricciones de Covid-19. Citigroup Inc. dijo que la costa este está en riesgo de una «escasez temporal, pero importante» de combustibles debido al cierre colonial.

En la primera señal de la posible interrupción de los viajes aéreos, American Airlines Group Inc. dijo que estaba ajustando dos rutas de largo recorrido que se originan en Charlotte, North Caroline, para agregar paradas de combustible. Los vuelos a Hawái harán escala en el aeropuerto de Dallas-Forth Worth, mientras que los aviones con destino a Londres harán escala en Boston.

La costa este de EE. UU. Está perdiendo alrededor de 1,2 millones de barriles por día de suministro de gasolina debido a la interrupción, según una nota de la consultora de la industria FGE.

Alineando

En Asheville, Carolina del Norte, Aubrey Clements, un empleado de una estación de Exxon Mobil Corp. respondió al teléfono con un «Hola, me estoy quedando sin gasolina». La gasolinera Marathon en Elizabethtown tenía aproximadamente dos docenas de autos esperando para repostar, dijo un empleado.

Los conductores que llegaban a una estación con un letrero que ofrecía gasolina sin plomo por $ 2.649 por galón en Manning, Carolina del Sur, se encontraron con surtidores cubiertos con bolsas amarillas y rojas que decían «fuera de servicio». Se estima que el 7% de las estaciones de servicio en el estado de Virginia se quedaron sin combustible el lunes por la noche, según el analista de GasBuddy, Patrick DeHaan.

En una reunión virtual de 18 minutos, Blount dijo que Colonial está trabajando con refinadores, comercializadores y minoristas para evitar la escasez, según una persona involucrada en la reunión que no estaba autorizada a hablar públicamente sobre la discusión. El oleoducto sirve a 90 instalaciones militares estadounidenses y 26 refinerías de petróleo, dijo la persona.

Los envíos de emergencia de gasolina y diésel desde Texas ya están en camino a Atlanta y otras ciudades del sureste en camiones, y al menos dos refinerías de la Costa del Golfo comenzaron a recortar la producción en medio de las expectativas de que los suministros comenzarán a retroceder en el nexo de refinación de petróleo de la nación.

El precio minorista promedio nacional de la gasolina aumentó a $ 2.985 el galón, el más alto desde noviembre de 2014, según la Asociación Estadounidense del Automóvil. La prima para la gasolina al por mayor en el área de Nueva York se expandió a su nivel más amplio en tres meses.

El evento es solo el último ejemplo de infraestructura crítica que está siendo atacada por ransomware. Los piratas informáticos intentan cada vez más infiltrarse en servicios esenciales como redes eléctricas y hospitales. La escalada de amenazas llevó a la Casa Blanca a responder el mes pasado con un plan para aumentar la seguridad en las empresas de servicios públicos y sus proveedores. Los oleoductos son una preocupación específica debido al papel central que desempeñan en la economía estadounidense.

Los casos de ransomware involucran a piratas informáticos que siembran redes con software malicioso que encripta los datos y deja las máquinas bloqueadas hasta que las víctimas pagan la tarifa de extorsión. Este sería el mayor ataque de este tipo a un oleoducto de EE. UU.

El noreste puede asegurar envíos de gasolina desde Europa, pero tendrá un costo creciente cuanto más tiempo permanezca cerrado el gasoducto. Mientras tanto, los productores de combustible, incluida Marathon Petroleum Corp., están sopesando alternativas sobre cómo enviar sus productos al noreste.

Las ciudades sin litoral enfrentan el mayor peligro de escasez de combustible en comparación con las que tienen acceso a entregas por agua, dijo Steve Boyd, director gerente senior de la distribuidora Sun Coast Resources Inc., con sede en Houston. “Aumento masivo” de pedidos.

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