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Las estrellas de Nashville honran el pasado del béisbol mientras se enfocan en el futuro

NASHVILLE – Es lógico que Nashville Stars, un equipo para jugadores menores de 10 años, lleve el nombre de un antiguo equipo de la liga negra que jugó en Music City en las décadas de 1930, 1940 y 1950. Con un cuerpo técnico completamente negro y un orador que grita una mezcla de hip-hop y R&B desde las gradas, las estrellas representan la energía y el entusiasmo que hicieron del béisbol negro anterior a la integración un evento cultural y deportivo. como una aguda contradicción con la imagen estereotipada del béisbol juvenil estadounidense.

Para los niños de este equipo, la mayoría de los cuales son negros, el béisbol no es un recurso provisional que los entretenga hasta que comience la temporada de fútbol, ​​ni una actividad gratuita patrocinada por una organización comunitaria que puede o no recibir apoyo financiero de las Grandes Ligas. Béisbol Para estos niños, el béisbol es tanto una pasión como un objetivo.

Mientras Major League Baseball y la comunidad deportiva en general celebran el 75 aniversario del debut de Jackie Robinson con los Brooklyn Dodgers, hay una tendencia a mirar hacia atrás, a mirar lo que Robinson logró con sus esfuerzos pioneros y, en última instancia, lo que no logró. La voluntad de Robinson de poner la otra mejilla y su capacidad para triunfar frente al racismo abierto pueden haberlo convertido en un ícono y héroe, pero no ha hecho que el deporte sea menos hostil para los negros en general.

Hoy, el número de jugadores negros en los principales torneos se encuentra en su nivel más bajo desde la década de 1950, cuando algunos equipos todavía tenían que fichar a un jugador negro, y el número de jóvenes negros en el deporte no es mucho mayor. Según la Asociación de la Industria del Deporte y el Fitness, solo el 11,1% de los niños negros jugaron béisbol en 2018, una estadística que afecta la cantidad de atletas que compiten al más alto nivel.

Esta falta de participación a menudo se atribuye a los altos costos asociados con el béisbol juvenil y la falta general de acceso al deporte para los niños negros de los barrios pobres. Los padres afroamericanos en el programa no tienen ningún problema en comprar bates de $300 y pagar entrenamientos adicionales. Aquí, sus hijos encuentran refugio de otros problemas que obstaculizan el juego juvenil, y gracias al liderazgo de los hombres negros que están comprometidos con el avance del legado de bateadores de Robinson, pueden jugar su juego favorito sin compromiso.

Si le preguntas a Ro Coleman Jr. y DJ Merryweather, quienes entrenan a los Stars junto a Xavier Turner, nunca se suponía que fuera un equipo real.

Ambos crecieron jugando este deporte, Coleman en Chicago y Merryweather en Nashville, y aunque se separaron después de la escuela secundaria, sabían que eventualmente regresarían a la comunidad, inculcando el amor por el béisbol en los corazones y las mentes de las personas. una nueva generación de niños negros Ambos también pensaron que serían de gran ayuda al proporcionar un entrenamiento profundo para los niños y luego enviarlos a jugar con otros entrenadores.

Aquí intervino el destino y la necesidad.

Después de jugar en Kentucky Wesleyan y luego en Crichton College en Memphis, Merryweather regresó a Nashville y lanzó Beyond the Diamond en 2016. El Programa de Desarrollo brindó capacitación de béisbol para jóvenes con un enfoque en ayudar a los niños a encontrar los beneficios de jugar fuera de una beca universitaria o tiro a pelota profesional.

«Para mí, no se trataba de decir que todos los niños llegarían a las grandes ligas”, dijo Merryweather. “Se trata de usar el béisbol para crear otras oportunidades para los niños, tal como fue creado para mí. Diferentes personas de diferentes lugares. Poder sentarme en mesas en las que nunca pensé que me sentaría. Eso es lo que el béisbol ha hecho por mí».

Eventualmente, después de suficientes solicitudes de padres que no estaban satisfechos con otros programas de la ciudad, decidió formar un equipo. Hacerlo todo por su cuenta fue difícil, pero Merryweather siguió adelante y señaló que pensó que si seguía «sembrando semillas y tratando de construir béisbol en la ciudad, las cosas finalmente se arreglarían».

La conexión que cambió todo llegó en 2019 cuando le presentaron a Coleman y Jarrod Parker, un ex lanzador de Grandes Ligas que fue seleccionado noveno en la selección general por los Diamondbacks de Arizona en 2007. Después de dos años de rehabilitación por su codo lesionado crónicamente, Parker decidió abrir un centro de entrenamiento deportivo y luego ofreció la ubicación a Coleman y un grupo de clientes que comenzó a cultivar.

Coleman, un ex alumno de honor en Simeon High School en Chicago, ganó un campeonato nacional con Vanderbilt en 2014 y fue reclutado por los Tigres de Detroit después de su último año. garantizado el ascenso a las grandes ligas, Coleman decidió colgar las botas y regresar a Nashville para dedicarse al trabajo de su vida. Niños.

“Al crecer, mis amigos y yo queríamos marcar la diferencia, y a una edad temprana no nos dimos cuenta de que tendríamos el impacto que tenemos ahora”, dijo Coleman. solo quería ver más». Las negras juegan el juego a un alto nivel».

Parker quedó completamente cautivado por la visión de Coleman, y Merryweather demostró ser la pieza faltante del rompecabezas que permitió a Coleman y Parker llegar a una audiencia aún más amplia. Y en 2020, después de asociarse con Music City Baseball, una organización que trabaja para expandir la MLB. el equipo llamó a las Estrellas a Nashville, y nació el programa juvenil Nashville Stars.

«Ver a otro hombre negro en Nashville tratando de brindar oportunidades de béisbol para los afroamericanos y otros niños de minorías fue algo especial”, dijo Coleman sobre los niños de Merryweather. Es un verdadero tipo, estábamos rockeando y simplemente despegó».

The Stars comenzó con un equipo para jugadores menores de 17 (17U) en 2020, y después de una primera temporada exitosa (los jugadores ya se mudaron a Vanderbilt, Stanford y algunas escuelas más pequeñas), Coleman y el equipo decidieron formar equipos en 13U y 10U al final del verano 2021 del año.

La decisión de alinear el equipo 10U fue la correcta para Brandon Hill, quien acababa de mudar a su familia, incluido su hijo Brandon de 10 años, de Hoover, Alabama a Nashville. Hill dice que Brandon se enamoró del béisbol. Al principio y desde muy joven, Hill siempre estaba buscando equipos dirigidos por negros.

«No quería que me trataran diferente», dijo Hill. «El hijo de mi amigo quiere jugar allí y salimos a tomar una cerveza el fin de semana».

Si bien los expertos a menudo discuten las barreras financieras para el béisbol juvenil, estos padres saben que muchos de los problemas que afectan el juego a nivel profesional son el aislamiento de los jugadores negros en equipos donde pocos jugadores, si es que hay alguno, se parecen a ellos, la presión para moverse en posiciones asociado estereotípicamente con jugadores negros, como el jardín central, y las reglas tácitas y las maniobras políticas que aburrían incluso a los atletas más acérrimos también impregnan el juego juvenil.Aparte de los problemas económicos, estos son problemas que impiden que más niños negros participen en deportes. .

Antes de unirse al equipo Merriwether Beyond the Diamond y eventualmente convertirse en una estrella, el hijo de Christopher Gordon, Austin, jugó en un programa predominantemente blanco en un suburbio al sur de Nashville. los jardines porque los jugadores del cuadro a menudo eran los hijos de los entrenadores.

«Para mí, como su padre, tuve que tomar la decisión de que debería estar en un programa que realmente invirtiera en él”, dijo Gordon. “Si es un jardinero, es un jardinero. Pero quiero que sea honesto. » , igualdad de condiciones».

Merryweather movió a Austin a la segunda base, y ahora alterna entre el lanzador y otros jugadores en el cuadro interior. Gordon dice que también se está divirtiendo mucho más, y no solo porque está jugando en una posición diferente.

El costo total del programa es de aproximadamente $2,400 al año, dijo Coleman, comparable a la mayoría de los equipos de gira competitivos. La búsqueda del empoderamiento La Fundación trabaja con los padres para compensar los costos tanto como sea posible.

Según los padres, negros o blancos, el énfasis en divertirse sin dejar de ser competitivo distingue a Nashville Stars de otros programas en el área: “Pasas de padres que lo hacen como un segundo trabajo a entrenadores que lo hacen. como profesión, y el nivel de inversión y la calidad del entrenamiento en general solo está mejorando”, dijo Kristen Menke, madre del jugador de cuadro Max Goetz.

Gordon está de acuerdo: «Es grandioso tener un programa con este nivel de entrenamiento y poder brindarles a los niños un deporte que, para ser honesto, cuando era niño, ni siquiera conocía», dijo.

A veces, sin embargo, esa exposición no funciona: en un torneo en Lawrenceburg, Tennessee, un pequeño pueblo en la frontera con Alabama, los Stars se enfrentaron a un grupo de padres hostiles de Alabama.

«Creo que se sorprendieron de haber perdido ante un equipo mayoritariamente negro y no se comportaron muy bien», dijo Menke, de raza blanca.

Si bien Merryweather dijo que los entrenadores no escucharon nada en el campo, los padres dijeron que escucharon a los padres del equipo contrario usar la palabra «n» y hacer otras declaraciones groseras.

Fue una llamada de atención para Menke, quien dijo que nunca había experimentado algo así, pero que estaba más segura que nunca de haber tomado la decisión correcta al enviar a su hijo a las Estrellas.

Al mismo tiempo, la experiencia pasada de Merryweather le permitió liderar un equipo y enfocarse en la «administración de instalaciones controladas».

«Su padre estaba allí y dijo: ‘Hacíamos esto todo el tiempo cuando DJ estaba creciendo’, que este tipo de cosas siempre han perseguido al béisbol negro», dijo Menke. cambiar la cultura del béisbol, entonces ya no podemos hacer eso tolerar».

“Hay una comunidad en el equipo, pero también es importante que este equipo refleje la comunidad”.

Andrea Williams es una escritora independiente con sede en Nashville y autora de Baseball’s Leading Lady: Effa Manley and the Rise and Fall of the Negro Leagues.

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