Salud

Las hienas hambrientas podrían ayudar a la salud humana

Sonreír, escabullirse, comer carroña: ¿eso es bueno para la salud pública? Las hienas de la ciudad etíope de Mekelle a menudo se alimentan de ganado muerto. Al hacer esto, pueden evitar que las personas y los animales cercanos contraigan ántrax y tuberculosis bovina, según muestra un nuevo estudio.

Según los autores del estudio, en Mekelle viven más de 300 000 personas y más de 100 000 cabezas de ganado. Las hienas manchadas gritan cuando los residentes arrojan pollos, burros o ganado muertos en los basureros de la ciudad. “Si caminas por Mekelle de noche y no ves una hiena, estás haciendo algo mal”, dice Chinmay Sonawane, estudiante de Stanford. La caza se ha vuelto escasa en la zona y las hienas compensan la diferencia con el ganado muerto. La reducción resultante de los desechos malolientes «es algo que la gente de Mekelle y Etiopía en general aprecian», dijo Sonawane.

Para investigar más a fondo los posibles beneficios para la salud pública, Sowane y sus colegas pasaron más de 40 noches observando a las hienas alimentándose en los vertederos locales para ver cuánto comían. Luego, los investigadores estimaron cuántos casos de ántrax y tuberculosis bovina podrían haberse transmitido a través del contacto con los cadáveres de animales de Mekelle, y simularon las tasas de enfermedad con y sin purgar a las hambrientas hienas.

Descubrieron que una sola hiena come 983 kilogramos de ganado muerto cada año. En 2019, las aproximadamente 210 hienas de Mekelle se tragaron alrededor del 4,2 por ciento de los cadáveres de animales disponibles. El modelo mostró que los carroñeros previnieron así 3 tipos de antracnosis y 2 tipos de tuberculosis bovina en humanos y 11 tipos de antracnosis y 129 tipos de tuberculosis bovina en animales de granja. Los científicos calcularon el costo de tratar enfermedades y criar ganado, y calcularon que las hienas le ahorrarán a los humanos más de $ 50,000 este año. Sonawane y sus colegas publican sus resultados en el Diario de Ecología Aplicada.

A pesar de su importancia para los ecosistemas, la limpieza ha sido menos estudiada que los comportamientos como los depredadores, dijo Laura Prugh, ecóloga de vida silvestre de la Universidad de Washington. Prugh dijo que esperaba que estudios como este, que examinan cómo los carroñeros benefician directamente a los humanos, “motiven a las personas a proteger especies que a menudo no disfrutan del mismo respeto.

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