La política de inmigración del Reino Unido ha cambiado fundamentalmente en 2021, pero no de la manera que muchas personas podrían haber predicho.

Después del Brexit, algunos pueden haber esperado que el Reino Unido levantara el puente levadizo y endureciera drásticamente la inmigración, habiendo rechazado firmemente el principio de libertad de movimiento de la UE.

Por supuesto, COVID-19 ha cerrado las fronteras de una manera antes impensable; una herramienta ahora universal para controlar el contagio durante la pandemia. Pero estas interrupciones enmascaran lo que el Reino Unido está pensando sobre la inmigración a largo plazo.

Los ministros de cada generación se enfrentan a un acto de equilibrio entre la adopción de talentos internacionales que son buenos para la economía y las preocupaciones sobre el efecto de la inmigración en los servicios públicos, la cohesión cultural y el estancamiento salarial debido a una mayor competencia por los puestos de trabajo.

Últimamente, este último argumento ha ganado en las urnas, con elecciones que favorecen a los partidos de derecha que ofrecen políticas de inmigración más estrictas. La falta de cumplimiento podría ser políticamente fatal, como descubrió el ex primer ministro conservador del Reino Unido, David Cameron, después de no cumplir con su propio objetivo de llevar la migración interna neta a decenas de miles.

Por lo tanto, se esperaría que el actual titular conservador, Boris Johnson, el campeón del Brexit, redoblara sus esfuerzos para reducir la inmigración. Pero la realidad ha sido más matizada.

Johnson favorece el principio de control de la inmigración, pero ha abandonado la trampa de los objetivos de su predecesor y, en cambio, ve el valor de la inmigración altamente calificada como parte de una estrategia para “reconstruir mejor” después del COVID-19. Ha eliminado el límite de las visas de trabajadores calificados, ha relanzado la visa de posgrado de dos años y está reformando un sistema de inmigración basado en puntos que favorece a los doctores en ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas.

La gran medida del gobierno ha sido anunciar el cambio de inmigración más liberal en una generación en julio de 2020, con el camino abierto desde el comienzo de 2021, reformando la visa de British National Overseas (BNO) para personas elegibles de Hong Kong en respuesta a la seguridad nacional. leyes impuestas en el territorio por el gobierno chino.

Este esquema permite a los titulares de visas BNO vivir y trabajar en el Reino Unido, con un camino hacia la ciudadanía del Reino Unido después de seis años. El gobierno predice que 300.000 hongkoneses llegarán en los próximos cinco años, pero con todos los nacidos antes de la entrega de 1997 a China elegibles, esto cubre a más de cinco millones de personas, lo que representa el 70 por ciento de la población de Hong Kong. Este movimiento habría sido políticamente imposible si el Reino Unido fuera parte de la UE y aún lidiara con la impopularidad de la libertad de movimiento.

Los beneficios económicos son obvios, dada la base de habilidades altamente educadas de los residentes de Hong Kong, con el grupo de expertos económicos, CEBR, que predice un impulso económico de hasta 40 mil millones de libras esterlinas ($ 55.5 mil millones) para el Reino Unido si una quinta parte de esos los elegibles vienen a Gran Bretaña durante cinco años, pero los ministros estarán atentos para garantizar que su integración se desarrolle sin problemas para que no se oscurezca el ánimo del público.

En 2004, bajo el entonces gobierno laborista, las fronteras del Reino Unido se abrieron por completo para 10 países de la UE recién agregados, incluidos Polonia y Hungría, mientras que la mayoría de las otras naciones originales de la UE optaron por una transición gradual. En ese momento, el entonces gobierno sintió que la migración ayudaría a la economía, pero el número de llegadas superó con creces las predicciones de 5.000 en el primer año y, en cambio, fue 20 veces mayor. Los partidos populistas como el UKIP crearon una imagen de los europeos aprovechándose del generoso estado de bienestar del Reino Unido, y el resentimiento solo aumentó después de la crisis financiera mundial de 2008, lo que aumentó drásticamente el sentimiento antiinmigración en el Reino Unido.

La lección fundamental para los ministros que administran el esquema de visas BNO de Hong Kong es concentrarse en obtener y mantener el consentimiento de la población local a largo plazo. El gobierno comprende esto y, por lo tanto, ha lanzado la política BNO con un paquete inicial de 43 millones de libras ($ 59,7 millones) para ayudar a los recién llegados a encontrar un hogar, una escuela para sus hijos, empleo o una ruta para establecer un negocio. . También ha creado 12 “centros de bienvenida” en todo el Reino Unido para ayudar a los titulares de visas BNO a acceder a los servicios, además de consultar de cerca con la red de voluntarios ‘Comité de bienvenida’ para apoyar las llegadas.

El gobierno también recurrirá a medio millón de chinos británicos que ya se encuentran en el Reino Unido para que actúen como puente. Los conservadores son populares entre la diáspora china británica. Fueron el único grupo minoritario que votó en mayoría por los conservadores en 2019, cuando el Partido Conservador también presentó a cinco candidatos parlamentarios chinos británicos, más que todos los demás partidos de oposición juntos.

Hasta ahora, la política de Hong Kong es popular en el Reino Unido, y las encuestas de YouGov le brindan un apoyo del 64 por ciento de la población del Reino Unido. Sin embargo, los problemas seguirán existiendo; Los crímenes de odio contra personas de origen asiático oriental y sudoriental en Gran Bretaña han aumentado en un 300 por ciento durante el año pasado, debido en parte a una frustración equivocada sobre los orígenes del COVID-19.

Las tensiones globales entre China y Occidente también pueden tener consecuencias no deseadas para los británicos de Asia Oriental que viven en el Reino Unido. No obstante, esta comunidad emergente de Asia Oriental británica crecerá en influencia, tal como ha sucedido en Estados Unidos, Canadá y Australia, donde hay diásporas de Asia Oriental mucho más grandes.

Si esta política tiene éxito, mostrará al Reino Unido liderando el camino en una política de inmigración imaginativa después de una generación de estasis. El hecho de que provenga de un partido de centro derecha en lugar de la izquierda más proinmigración lo hace aún más intrigante.

Otros países de la UE pueden envidiar discretamente las vías políticas adicionales disponibles para adaptar la demanda laboral con una estrategia económica y diplomática. Por ejemplo, el nuevo sistema de visas basado en puntos post-Brexit del Reino Unido permite ajustar los umbrales de entrada en función de la demanda del sector. Dado que el Reino Unido se comprometió a cubrir el 80 por ciento del comercio con acuerdos de libre comercio (TLC), también se podrían concertar acuerdos de movilidad a medida con naciones amigas.

COVID-19 ha reiniciado el debate sobre la inmigración para todos los países y, a medida que salgamos del bloqueo, los responsables de la toma de decisiones tendrán que sopesar los pros y los contras de mantener una frontera estrecha o tener una política de inmigración liberal.

El Reino Unido ha demostrado que hay una forma, incluso para un gobierno de centro derecha, que puede tener un impacto muy positivo en nuestra sociedad para las generaciones venideras.

Las opiniones expresadas en este artículo son propias del autor y no reflejan necesariamente la postura editorial de Al Jazeera.

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