Salud

Los análisis de sangre experimentales pueden detectar el cáncer hasta cuatro años antes de que aparezcan los síntomas

Durante muchos años, los científicos han trabajado para desarrollar la mejor prueba de detección del cáncer: un método que puede detectar de manera confiable los tumores malignos antes de que se diseminen y cuando los tratamientos son más efectivos. Un nuevo método, informado hoy en Nature Communications, acerca a los investigadores a este objetivo. El equipo internacional pudo utilizar análisis de sangre para ayudarlos a lograr este objetivo. El cáncer se diagnostica mucho antes de que casi todas las personas examinadas presenten síntomas Que sigue desarrollando cáncer.

«Lo que estamos mostrando es que hasta cuatro años antes de que estas personas sean hospitalizadas, ya hay rasgos en su sangre que sugieren que tienen cáncer», dijo. Kun Zhang, Bioingeniero de la Universidad de California en San Diego, también es coautor del estudio. «Nunca he hecho eso.»

Los esfuerzos anteriores para desarrollar análisis de sangre para el cáncer generalmente involucraban a investigadores que recolectaban muestras de sangre de personas diagnosticadas con la enfermedad. Luego, verán si pueden identificar con precisión las células malignas en estas muestras, generalmente usando mutaciones genéticas, metilación del ADN (cambios químicos en el ADN) o ciertas proteínas sanguíneas. «La mejor manera de comprobarlo es si su método es tan bueno como los métodos existentes para detectar el cáncer», dijo Zhang. «Nunca se puede demostrar que es mejor».

Por el contrario, Zhang y sus colegas comenzaron a recolectar muestras antes de que las personas mostraran signos de cáncer. En 2007, los investigadores comenzaron a reclutar a más de 123.000 personas sanas para los chequeos médicos anuales en Taizhou, China. Esta tarea requirió el establecimiento de un almacén exclusivo en el que se pudieran almacenar las más de 1,6 millones de muestras que finalmente recolectaron. Aproximadamente 1,000 participantes desarrollaron cáncer durante los próximos 10 años.

Zhang y sus colegas se centraron en desarrollar pruebas para los cinco cánceres más comunes: cáncer de estómago, cáncer de esófago, cáncer de colon, cáncer de pulmón y cáncer de hígado. La prueba que desarrollaron se llama PanSeer, que detecta patrones de metilación, donde se agregan grupos químicos al ADN para alterar la actividad genética. Estudios anteriores han demostrado que la metilación anormal puede predecir varios tipos de cáncer, incluidos el cáncer de páncreas y el cáncer de colon.

La prueba PanSeer funciona aislando el ADN de una muestra de sangre y midiendo la metilación del ADN en 500 sitios previamente identificados como los sitios más probables de cáncer. El algoritmo de aprendizaje automático combina los resultados de la investigación en una sola puntuación que indica la probabilidad de que una persona tenga la enfermedad. Los investigadores analizaron muestras de sangre de 191 participantes que finalmente desarrollaron cáncer y las compararon con el mismo número de personas sanas emparejadas. Pudieron detectar el cáncer cuatro años antes de que aparecieran los síntomas con una tasa de precisión de aproximadamente el 90% y una tasa de falsos positivos del 5%.

El nuevo estudio «ofrece varios métodos interesantes para realizar pruebas de detección de cáncer basadas en plasma», dijo Colin Pritchard, Patólogo molecular de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington, no participó en esta investigación. Sin embargo, dijo que era importante que otro equipo de investigación tuviera que revisar de forma independiente los resultados del estudio en diferentes poblaciones antes de considerar la prueba para uso clínico.

Usha MenonLa profesora de cáncer ginecológico de la University College London (que tampoco participó en el estudio) descubrió que el método de Zhang y sus colegas ofrece una primera prueba sólida, un «primer paso esencial» hacia los productos comerciales de detección del cáncer. «Los autores no están dando a entender que tienen una prueba clínica que se pueda utilizar en esta etapa», dijo. «Son muy conscientes de que tienen una sólida evidencia preliminar para la detección temprana de múltiples cánceres cuatro años antes del diagnóstico tradicional».

Menon dijo que es muy probable que tal prueba se dirija primero a los grupos de alto riesgo. Requerirá el desarrollo de un segundo conjunto de pruebas que permitirán a los médicos identificar ciertos tipos de cáncer y descartar resultados falsos positivos.

Zhang cree que se puede trabajar más para desarrollar esta característica, y está de acuerdo en que se necesita más investigación, dados los desafíos de esfuerzos repetidos de esta magnitud., Idealmente, se buscará la asociación entre el gobierno y la industria. Como ha demostrado la investigación de Zhang, la prueba ideal se dirige tanto a los cánceres más comunes como a los más mortales. «La detección temprana de algunos tipos de cáncer puede marcar una gran diferencia», dijo. El cáncer de páncreas, por ejemplo, es el próximo objetivo en el que están trabajando Zhang y sus colegas.

Pritchard advirtió que si los análisis de sangre para el cáncer están disponibles, es posible que no puedan detectar todos los cánceres antes de que aparezcan los síntomas. «Un cáncer puede tener un tiempo de espera largo mientras que otro es corto», dijo. «Por ejemplo, alguien que se somete a una evaluación anual puede no ser capaz de detectar un cáncer de rápido crecimiento». También es posible que ciertos tipos de neoplasias malignas nunca se detecten mediante análisis de sangre porque no producen una señal medible en el plasma.

“Todavía estamos muy lejos de tener una prueba de detección de ‘cáncer de pan’ basada en sangre precisa. Pero eso no es imposible ”, dijo Pritchard. «Se están realizando grandes esfuerzos y hay esperanza para el futuro».

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