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Los investigadores han creado un modelo 3D preciso de una mantarraya, y es fascinante

Las mantis son algunas de las criaturas más extrañas e impresionantes de la Tierra. Aparentemente deslizándose por los océanos, estas criaturas especialmente adaptadas también están amenazadas y aún son poco conocidas. Ahora, un nuevo proyecto de digitalización de mantarrayas quiere ayudarnos a comprenderlas mejor y tal vez incluso encontrar nuevas formas de protegerlas.

Representación 3D del modelo de mantarraya. Créditos de imagen: MMS.

El antiguo pueblo moche peruano adoraba el mar y sus animales, y su arte a menudo representaba a las mantarrayas como ídolos. Durante siglos, los marineros también han temido a las mantarrayas, creyendo que son fuertes y peligrosas, capaces de arrastrar barcos a mar abierto y matar a los marineros. Pero las actitudes comenzaron a cambiar en la década de 1970, cuando los buzos en California descubrieron que eran criaturas tranquilas, casi pacíficas, que representaban una amenaza mínima para los humanos.

En estos días, las criaturas están amenazadas por la sobrepesca y la contaminación, con varias especies catalogadas como vulnerables. La Marine Megafauna Foundation (MMF), una organización sin fines de lucro que trabaja para salvar a los gigantes del océano, ha estado estudiando las mantarrayas desde 2016, particularmente a través de su Florida Manta Ray Project. Fue asombroso para los miembros de la FFP ver lo fácil que es que las mantarrayas queden atrapadas en las redes de pesca.

“Como el primer grupo en estudiar las mantarrayas en el sur de Florida, nos sorprendió mucho saber que esta población está compuesta exclusivamente por mantarrayas jóvenes. También nos desanimó ver tantas mantarrayas enredadas en hilos de pescar y heridas por las hélices de los barcos. La investigación continua, la mitigación de amenazas y una mayor educación pública son fundamentales para la conservación de las mantarrayas en Florida”, explica Jessica Pate, científica principal del Proyecto Florida Manta.

Florida es el hogar de una gran agregación estacional de mantarrayas adultas y también sirve como un importante criadero de mantarrayas jóvenes; ahora se ha digitalizado uno de esos juveniles, llamado Skye. Utilizando imágenes de Sky recopiladas, así como datos de medición, los investigadores de MMF recrearon la mantarraya en su totalidad, desde la cabeza hasta la cola y las branquias, incluidos los detalles y la textura e incluso las cicatrices de una lesión en la hélice de un barco. El modelo se renderizó para la animación que representa el movimiento de natación de Skye.

Esta no es la primera vez que sucede algo así. Anteriormente, la FFP se asoció con Digital Life Project y la Fundación ANGARI para crear un modelo 3D de un tiburón martillo que se utilizó con fines educativos y de investigación. De manera similar, el modelo de mantarraya podría brindar oportunidades interesantes no solo para compartir información sobre estas criaturas, sino también para ayudar a los investigadores a comprender más sobre su salud y cómo pueden protegerse de enredarse en las redes.

Duncan Irschick, director de Digital Life, está entusiasmado con las posibilidades que puede brindar este modelo de manta.

«Esta ha sido una colaboración increíble que ha resultado en una herramienta científica y educativa única en su tipo que esperamos se comparta ampliamente». El modelo 3D se puede utilizar para estudiar la energía de la locomoción, así como la condición corporal y la salud de las mantarrayas y, por lo tanto, ayudar a conservar estos extraordinarios animales.

Imagen de una mantarraya. Créditos de imagen: Bryant Turffs / MMS.

Skye mide 2,5 metros (8 pies) de largo y es una mantarraya macho joven. Hace relativamente poco tiempo se descubrió una población de mantarrayas jóvenes en el sur de Florida y se está estudiando mientras el gobierno federal elabora planes para proteger la especie.

«Esta área es extremadamente importante de proteger porque puede ser un refugio para las poblaciones de mantarrayas en todo el mundo», dijo Jessica Pate, investigadora de la Marine Megafauna Foundation que fue pionera en el estudio de la población del sur de Florida.

“Los mantis son realmente geniales. Tienen el cerebro más grande de todos los peces. Creemos que son muy inteligentes. Tienen comportamiento social. Uno de nuestros investigadores descubrió que las mujeres pueden formar lazos sociales que duran años».

Al menos por ahora, Skye es el único modelo 3D digital preciso de una mantarraya. Esperamos que los investigadores y comunicadores científicos hagan un buen uso del modelo.

Un video que muestra cómo se hizo la versión digital de Skye.

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