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Nueva variante COVID de India: ¿Cuándo surgió? ¿Deberíamos preocuparnos? | Noticias de la pandemia de coronavirus

India está luchando contra un aumento sin precedentes de las infecciones por COVID-19 que ha abrumado a los hospitales y ha provocado una grave escasez de camas y oxígeno.

Una pregunta clave es si una nueva variante con mutaciones potencialmente preocupantes, B.1.617, está detrás de lo que actualmente es el brote de más rápido crecimiento en el mundo, que agregó más de 330.000 infecciones nuevas el viernes.

La variante B.1.617 ya ha aparecido en otros lugares, incluidos los Estados Unidos, Australia, Israel y Singapur. La preocupación al respecto ha llevado a algunos países, incluidos el Reino Unido y Canadá, a imponer restricciones de viaje a la India.

Esto es lo que sabemos hasta ahora.

¿Cuándo surgió?

Los virus cambian todo el tiempo y el que causa COVID-19 ya ha sufrido varios miles de mutaciones, algunas más preocupantes que otras.

India informó por primera vez el genoma B.1.617 a la base de datos global (GISAID) en octubre.

El Ministerio de Salud de India señaló la variante a fines de marzo, diciendo que apareció en el 15-20 por ciento de las muestras analizadas del estado más afectado de Maharashtra. Más recientemente, la cifra fue del 60 por ciento.

La variante también se ha detectado en otros 18 países a partir de este mes, según GISAID.

¿Deberíamos preocuparnos?

B.1.617 ha sido categorizada por la Organización Mundial de la Salud como una “variante de interés”.

Otras variantes detectadas en Brasil, Sudáfrica y el Reino Unido se han clasificado como «preocupantes» porque son más transmisibles, virulentas o podrían reducir la eficacia de los anticuerpos.

B.1.617 tiene varias mutaciones, incluidas dos notables (E484Q y L452R), por lo que a veces se le denomina «doble mutante».

La primera mutación notable es similar a otra (E484K o, a veces, apodada «Eek») observada en las variantes de Sudáfrica, Brasil y, más recientemente, el Reino Unido.

El «Eek» se ha denominado una «mutación de escape» ya que ayuda al virus a atravesar el sistema inmunológico del cuerpo.

Un estudio de California descubrió que la otra mutación notable es un esparcidor eficiente.

Los científicos dicen que se necesita más evidencia para determinar si estas mutaciones hacen que la variante B.1.617 sea más peligrosa.

¿Está la variante detrás del pico de India?

Rakesh Mishra, director del Centro de Biología Celular y Molecular con sede en Hyderabad, es uno de los científicos que actualmente analiza la variante B.1.617.

Hasta ahora, dice, ha sido «mejor en términos de difusión en comparación con otras variantes».

“Poco a poco se convertirá en el más común y reemplazará a las otras variantes”, dijo a la agencia de noticias AFP.

Sin embargo, aún no se sabe si la ola actual de India está relacionada con esta variante, o si está siendo impulsada por el comportamiento humano u otra cosa.

Los expertos en salud han expresado su preocupación por los «super esparcidores» sobre los recientes grandes festivales religiosos y mítines políticos con multitudes en su mayoría sin máscaras.

Aún así, varios países no se arriesgan con B.1.617. Cuando prohibió los viajes desde la India esta semana, el Reino Unido citó específicamente los temores de la nueva variante.

El miércoles, Estados Unidos también desaconsejó viajar a la India, señalando que «incluso los viajeros completamente vacunados pueden estar en riesgo de contraer y propagar variantes de COVID-19».

Familiares junto a la pira funeraria de un paciente con COVID-19 en un crematorio en Nueva Delhi. [Danish Siddiqui/Reuters]

¿Son efectivas las vacunas contra ella?

Una de las mutaciones está relacionada con «Eek», que se sospecha que reduce la protección de anticuerpos de una infección o vacunación anterior, dijo el investigador de virología evolutiva de la Universidad de Utah, Stephen Goldstein.

Mishra dice que los científicos estaban probando la eficacia de la vacuna contra la variante.

Aun así, dicen los expertos, las vacunas aún ofrecen cierta protección, particularmente contra los casos graves.

¿Que sigue?

Dado que surgen más variantes cuando hay más huéspedes infectados, dijo Mishra, India necesita controlar su brote.

Otra variante, la B.1.618, levantó recientemente las banderas rojas cuando se convirtió en la tercera más detectada en India.

Goldstein señaló el éxito del Reino Unido para revertir un brote reciente a pesar de la presencia de una variante más transmisible.

“Puede ser bastante oneroso, pero se puede hacer”, dijo a la AFP.

«Creo que la campaña de vacunación ciertamente ayudó … pero es el bloqueo lo que les permitió frenar el aumento de casos y comenzar a doblar la esquina».

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