Wellington, Nueva Zelanda – En 2018, un capitán de jurel capturó por error una manada de delfines de Māui en una red de cerco frente a la costa de Taranaki en la Isla Norte de Nueva Zelanda.

El pescador se enfrentó a un enigma: si bien los delfines se encuentran entre los más amenazados en Nueva Zelanda, si soltaba la red, también estaría infringiendo la Ley de Pesca del país y estaría sujeto a una multa sustancial por liberar su captura.

Decidió salvar a los delfines. Y, al final, evitó una multa.

El patrón trabajaba para Sanford, la empresa de productos del mar más grande de Nueva Zelanda, que tiene casi el 20 por ciento de la cuota de pesca de Nueva Zelanda. En lo que respecta a la empresa, la captura de un delfín de Māui es una de las peores cosas que pueden suceder, solo superada por causar daños graves (incluida la muerte) de un empleado en el mar.

“Los delfines de Māui son un tesoro nacional: nuestra gente vive en el mar y tiene una afinidad real con las criaturas que viven allí. Tienen un gran respeto por el medio ambiente y, si bien es posible que no incurran en una infracción en un sentido criminal, esto tendría un gran impacto emocional en un pescador ”, dijo el director de operaciones, Clement Chia.

Con solo 63 delfines que quedan frente a la costa oeste de Nueva Zelanda, las compañías pesqueras Sanford, Moana, el gobierno de Nueva Zelanda, WWF-Nueva Zelanda, científicos y expertos en tecnología han unido fuerzas para financiar y desarrollar un dron que es capaz de encontrar y seguimiento de los delfines de Māui mediante inteligencia artificial.

ONG, académicos, el gobierno y las empresas están trabajando juntos en el proyecto de drones en un intento por salvar al raro delfín. [Courtesy of MAUI63]

Esperan recopilar datos sobre el hábitat, el tamaño de la población y el comportamiento de los delfines, que luego podrían usarse para informar cambios en las políticas gubernamentales para detener la disminución de la población.

Desarrollado por la organización sin fines de lucro MĀUI63, las pruebas iniciales, que comenzaron en 2019, muestran que la tecnología de inteligencia artificial puede distinguir a los delfines de Māui de otras especies con una precisión de más del 90 por ciento. Volando a una altitud de 120 metros (393 pies) con una cámara con zoom óptico de 50x, el dron puede encontrar, seguir y filmar hasta seis horas.

Las primeras pruebas comenzaron en enero de 2021. Los vuelos durante los próximos meses se utilizarán para proporcionar una idea del hábitat y el comportamiento de los mamíferos.

El proyecto se remonta a 2018, cuando la científica marina de la Universidad de Auckland, Rochelle Constantine, se dio cuenta de que los investigadores ya no podrían rastrear a los delfines después de que se vendiera a Australia un avión utilizado para completar los estudios anuales.

“Solo el 7 por ciento de Nueva Zelanda es tierra, el resto es mar y, sin embargo, no hemos estado bien equipados para estudiar el océano. Hay un límite de dinero para todos ”, dijo.

“En el pasado, teníamos observadores altamente capacitados en un avión que salían una vez al año e informaban sobre lo que veían. Tenías que confiar en su experiencia y oportunidad. De lo contrario, no hubo registro visual si los avistamientos fueron cuestionados “.

Más barato, más seguro

Los aviones y los barcos eran costosos e ineficientes, y ninguno podía recopilar datos en los meses de invierno debido a las condiciones climáticas. Los drones serían más baratos, más seguros para los seres humanos y los ecosistemas y, en teoría, los datos que recopilan podrían ser más extensos.

Constantine se asoció con el experto en tecnología Tane van der Boon, y el médico y entusiasta de los drones Willy Wang, y nació el proyecto MĀUI63.

Van der Boon dice que la tecnología tiene el potencial de recopilar datos detallados sobre los hábitats, el tamaño de la población, la distribución y el comportamiento de los delfines, que se pueden utilizar para el modelado de riesgos y el desarrollo de políticas.

El Director de Programas de Inversión del Ministerio de Industrias Primarias, Steve Penno, dice que el gobierno proporcionó fondos para el proyecto porque era un enfoque innovador para un problema que afecta a un tesoro nacional.

“MĀUI63 está elaborando los detalles sobre el proyecto, incluida la forma en que la información estará disponible,” dijo.

Esta información tan detallada ha suscitado la preocupación de que pueda ser utilizada indebidamente o explotada, quizás por empresas pesqueras o turísticas con fines comerciales.

Chia, de Sanford, dice que los datos no tienen ningún uso comercial y enfatiza que la empresa no tiene intereses creativos o económicos en el proyecto.

La población de delfines de Maui en Nueva Zelanda se redujo drásticamente en la década de 1970 a medida que aumentaba el uso de redes de enmalle en aguas menos profundas. [Rochelle Constantine/Department of Conservation, University of Auckland]

“Para nosotros, el medio ambiente es importante”, dijo. “No queremos ser la empresa que atrapa a un animal que está amenazado. No es bueno para nosotros ni para la industria desde el punto de vista ético y de reputación. Queremos hacerlo mejor, trabajar de forma sostenible y utilizar la última tecnología. Es una situación en la que todos ganan “.

La población de Māui se redujo drásticamente en la década de 1970 cuando más personas comenzaron a usar redes de enmalle en aguas menos profundas y los delfines murieron por asfixia después de quedar atrapados en las redes. Sin embargo, no fue hasta la década de 1980 que los conservacionistas se dieron cuenta de la magnitud del declive y descubrieron que la población era solo de unos pocos cientos.

Constantine señala que la pesca no es la única amenaza para los delfines.

Parásito peligroso

El mayor riesgo es la muerte por toxoplasmosis, un parásito que se encuentra en las heces de los gatos.

“El parásito solo puede completar su ciclo de vida a través de los gatos; puede haber mil millones de quistes parásitos en un solo gato [faeces],” ella dijo.

“El parásito puede sobrevivir a las condiciones climáticas y es prácticamente indestructible. Una vez que llega a nuestras vías fluviales, los peces lo ingieren, que a su vez son devorados por los delfines. A partir de ahí, se dice que causa insuficiencia orgánica y ataca el cerebro “.

El parásito también afecta a los humanos, donde puede causar síntomas similares a los de la gripe y problemas graves para los bebés por nacer.

En 2013, el ex político Gareth Morgan causó sensación a nivel internacional cuando intentó y no logró introducir la erradicación de los gatos salvajes en la arena política de Nueva Zelanda. A pesar del impacto potencial en los seres humanos, “no es de extrañar ahora que no hay apetito político para matar gatos”, dijo Constantine.

Sin embargo, los drones pueden ayudar a abordar el problema.

“Mostrará los patrones de migración de los delfines, donde la escorrentía o [the problem areas where Toxoplasma gondii] se encuentra, y dónde y cuándo hay una superposición significativa entre los dos.

Los datos del dron también podrían ayudar a los investigadores a abordar la mayor amenaza de los delfines, la toxoplasmosis, que se encuentra en las heces de los gatos e ingerida por los delfines cuando comen pescado. [Courtesy of MAUI63]

“Estos datos podrían, si se usan apropiadamente, ayudar a detener el declive hacia la extinción del delfín de Māui, y supongamos que comenzamos a usarlos para otros animales marinos amenazados, podría ser un cambio total para la conservación”, dijo Constantine.

El potencial de la tecnología ha ayudado a unir a la agrupación sin precedentes de la sociedad civil, la ciencia y el gobierno.

La directora ejecutiva de WWF-Nueva Zelanda, Livia Esterhazy, dice que cada parte puede tener intereses en conflicto, pero los datos harán que el país avance.

“La conservación a menudo se queda atrás. El tiempo necesario para consultar o tratar de determinar el mejor enfoque es el momento en que estos animales se ven más amenazados. ‘Business as usual’ ya no es una opción ”, dijo.

“Nuestra visión es que las personas vivan en armonía con la naturaleza. Queremos asegurarnos de que estas preciosas criaturas estén protegidas, pero también queremos asegurarnos de que las personas puedan seguir pescando, dentro de límites que garanticen un medio ambiente sostenible. Todos podemos sentarnos en diferentes campos, pero estos datos nos harán avanzar. Es increíblemente emocionante “.

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