Los indios pobres están soportando la peor parte de la vigilancia pandémica mientras el país lucha por contener una segunda ola mortal de casos de COVID-19 imponiendo reglas de toque de queda más estrictas y restricciones al movimiento, dijeron defensores de los derechos.

Los vendedores ambulantes, los habitantes de barrios marginales, los mensajeros de alimentos y los trabajadores migrantes son más propensos a incumplir las reglas de encierro, desde multas por no usar una máscara facial o estar en la calle hasta que cierren puestos de venta en la carretera, según sindicatos y activistas.

“Nuestra experiencia en el terreno muestra que la policía apunta a los pobres, los marginados y los que no pueden hablar”, dijo Dharmendra Kumar, secretaria de Janpahal, una organización benéfica que trabaja con vendedores ambulantes.

“A medida que se establecen zonas de microcontención y se cierran los mercados, la policía está a cargo en las calles. Con el pretexto de la vigilancia pandémica, victimizan a los vendedores ambulantes, los peatones y los pobres ”, dijo.

La cifra diaria de muertos por COVID-19 en India alcanzó un nuevo récord el martes cuando el sistema de salud se derrumba bajo el peso de los pacientes y las infecciones confirmadas se acercan más a las de Estados Unidos, el país más afectado del mundo.

La policía que hace cumplir las reglas de encierro ha enfrentado acusaciones de trato arbitrario y de mano dura, especialmente desde las muertes bajo custodia de un padre y un hijo encerrados por violar un encierro por coronavirus en todo el país en junio pasado.

Un policía fue captado por la cámara golpeando a los clientes y al personal en un restaurante en el estado sureño de Tamil Nadu la semana pasada después de ordenarles que cerraran a pesar de que no infringían las reglas de cierre.

Muchos estados han hecho un llamamiento a las autoridades policiales para evitar esos excesos durante la crisis sanitaria.

A principios de este mes en la capital, Nueva Delhi, donde el lunes se ordenó un cierre de seis días, las autoridades cívicas se pusieron del lado de los comerciantes descontentos en un mercado semanal que habían sido obligados por la policía a empacar antes de lo requerido por las reglas de salud.

La policía, sin embargo, ha destacado el trabajo de los oficiales para apoyar a las comunidades locales durante el cierre, diciendo que a menudo han ido más allá del llamado del deber para ayudar a las personas necesitadas.

Un informe reciente de la Oficina de Investigación y Desarrollo de la Policía destaca el “enfoque humano” de los agentes durante los encierros, citando ejemplos de personal que ayuda a los migrantes y distribuye alimentos. Los funcionarios del Ministerio del Interior, que supervisa a la policía, no estuvieron disponibles de inmediato para hacer comentarios.

Agentes de policía patrullan frente a tiendas cerradas en un área de mercado durante el toque de queda para limitar la propagación de la enfermedad por coronavirus en Nueva Delhi. [Adnan Abidi/Reuters]

Es la aplicación desigual de las reglas de encierro lo que ha llevado a la penalización de comunidades marginadas, tribus y otros grupos vulnerables, según un estudio del Proyecto de Justicia Penal y Responsabilidad Policial (CPAProject).

El organismo de investigación independiente analizó 500 denuncias policiales y 34.000 arrestos en el estado de Madhya Pradesh y descubrió que los agentes estaban usando una “enorme” discreción para hacer cumplir las restricciones.

“La policía decidió quién tenía una razón válida para estar fuera y quién no … incluso en los casos en que una persona salía a recargar gasolina o comprar lo esencial. Todas las denuncias de la policía decían que era una ‘razón no satisfactoria’ ”, dijo Nikita Sonavane, cofundadora del CPAProject.

La proporción de casos contra peatones aumentó del 50 por ciento en el primer encierro al 89 por ciento durante el tercer encierro, con tenderos y vendedores ambulantes entre la categoría más grande de “delincuentes”, encontró la investigación.

Dayashankar Singh, presidente de Azad Hawkers Union, que representa a unos 31.000 vendedores en Mumbai, dijo que se les había pedido a los vendedores de frutas y verduras que cerraran sus tiendas.

“Presenté una carta a la policía para que siguieran las instrucciones del gobierno y multasen esas pautas que incumplían, no actuaran en contra de toda la comunidad de vendedores ambulantes”, dijo.

“Los vendedores de comida están amenazados de que se tire la comida. También recibimos quejas de que la policía estaba incautando sus cacerolas y aceite de cocina ”, dijo Singh.

Tales historias fueron una “revelación” para el ilustrador Anurag Ekka, quien trabajó con CPAProject para crear un cómic llamado “Policed ​​durante el encierro”.

Basado en un vendedor de verduras ficticio que lucha por comprender sus derechos y ganarse la vida bajo un encierro, el cómic ha sido traducido a 10 idiomas indios y está siendo utilizado como una herramienta de defensa por organizaciones de derechos humanos.

“Los hechos y las cifras son siempre muy abstractos y la idea era poner cara a los números”, dijo Ekka a la Fundación Thomson Reuters.

Mientras que la protagonista del cómic, Phullobai, hace que un agente de policía arroje sus verduras al suelo y multan a un hombre que va a comprar medicamentos para sus padres, un conductor al que se descubre rompiendo el bloqueo se le permite salir.

Para los comerciantes ambulantes que luchan por sobrevivir mientras las restricciones mantienen a muchos clientes en casa, estos incidentes han agravado sus problemas pandémicos.

Joginder Verma, de 23 años, un vendedor de frutas en Mumbai que proviene del estado norteño de Uttar Pradesh, dijo el año pasado que la policía se negó a permitirle instalar su puesto, lo que lo obligó a unirse a un éxodo de trabajadores migrantes de las grandes ciudades del país.

“Mis frutas se estaban pudriendo y tuve que tirarlas a la basura antes de partir hacia mi pueblo”, dijo. “Ahora tengo un préstamo de 20.000 rupias indias (266 dólares). Nunca antes había tenido un préstamo “.

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