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¿Por qué fallaron dos plataformas de hielo antárticas? Los científicos dicen que ya lo saben.

El rápido colapso de dos capas de hielo en la Península Antártica en el último cuarto de siglo probablemente fue causado por la llegada de enormes chorros de aire cálido y húmedo, que crearon condiciones extremas y desestabilizaron el hielo, dijeron investigadores el jueves.

El colapso de la plataforma Larsen A en 1995 y la plataforma Larsen B en 2002 estuvo precedido por la salida de estas corrientes, llamadas ríos atmosféricos, del Océano Pacífico. Generaron temperaturas extremadamente cálidas durante varios días, lo que hizo que la superficie del hielo se derritiera, lo que provocó que el hielo marino se rompiera y encogiera, lo que permitió que las olas del océano doblaran las plataformas de hielo y las debilitaran aún más.

«Identificamos los ríos atmosféricos como un mecanismo que puede crear condiciones extremas sobre las plataformas de hielo de la Península Antártica y potencialmente desestabilizarlas», dijo Jonathan Ville, climatólogo y meteorólogo de la Universidad de los Alpes de Grenoble en Francia y autor principal. un estudio que describe el estudio en la revista Comunicaciones Tierra y Medio Ambiente.

Aunque no ha habido deslizamientos de tierra en la península desde 2002, el Dr. Will y sus colegas descubrieron que los ríos atmosféricos también causaron 13 de los 21 eventos importantes de iceberg hotel entre 2000 y 2020.

El Dr. Will dijo que la plataforma Larsen C más grande, que todavía está casi intacta y tiene unas 17,000 millas cuadradas, es la cuarta plataforma de hielo más grande de la Antártida y podría eventualmente sufrir el mismo destino que A y B.

«La única razón por la que el derretimiento no ha sido significativo hasta ahora es porque está más al sur que los demás, por lo que hace más frío», dijo. Pero a medida que el mundo continúa calentándose, se espera que los ríos atmosféricos se vuelvan más intensos. «Larsen Now C estará en riesgo por los mismos procesos», dijo.

Kyle R. Clem, investigador de la Universidad de Victoria en Wellington en Nueva Zelanda que no participó en el estudio, dijo que el trabajo también mostró que otras partes de la Antártida que no se están calentando tan rápido como la península también podrían ser susceptibles. ya que el mecanismo documentado por los investigadores depende más del calentamiento donde se origina el río atmosférico.

«La cantidad de calor y humedad que transportan los ríos atmosféricos es mayor de lo que sería sin el calentamiento global», dijo el Dr. Clem. «Entonces, la masa de aire que se estrella en la Antártida es mucho, mucho más cálida. Y estos episodios de eventos extremos son los que llevaron al colapso de la plataforma de hielo».

«Puedes conseguir eso en cualquier parte de la Antártida», dijo.

Las plataformas son lenguas de hielo flotantes que retienen la mayor parte del hielo que cubre la Antártida a profundidades de casi 3 millas. Cuando la plataforma colapsa, el flujo de este hielo terrestre hacia el océano se acelera, aumentando la tasa de aumento del nivel del mar.

Si bien la capa de hielo de la Antártida es relativamente pequeña (si se derrite, los mares subirán menos de un pie), el colapso de las plataformas de hielo en otras partes del continente podría conducir a niveles del mar mucho más altos durante siglos.

El mes pasado, una pequeña plataforma de hielo se derrumbó en la Antártida Oriental, que se considera la parte más estable del continente. En los días previos, un intenso río atmosférico llegó a la región. Esto ha llevado a temperaturas récord, pero los investigadores aún no están seguros de qué papel jugó, si es que hubo alguno, en el colapso de la plataforma.

Los ríos atmosféricos se producen cuando una gran área estacionaria de aire a alta presión se encuentra con una tormenta de baja presión. De la fusión de los dos fluye una estrecha corriente de aire húmedo.

En un verano típico en el hemisferio sur, la península recibe de uno a cinco de estos eventos, dijeron los investigadores. Consideraron solo aquellos que contienen el mayor volumen de vapor de agua.

Si el río es lo suficientemente intenso, puede provocar varios días de derretimiento en la superficie de la plataforma de hielo. A medida que el agua fundida fluye hacia las grietas, se vuelve a congelar, ensanchando y ensanchando las grietas. En última instancia, la fracturación hidráulica repetitiva, como se llama el proceso, puede hacer que la plataforma de hielo se rompa.

Los ríos atmosféricos también pueden estimular el proceso al derretir el hielo marino o por los vientos asociados que empujan el hielo marino fuera de la plataforma, lo que permite que las olas del océano sacudan la plataforma de hielo y ejerzan una presión adicional sobre ella.

Algunas grandes plataformas de hielo en la Antártida Occidental se están adelgazando como resultado del derretimiento de un lecho oceánico cálido. Catherine Walker, una glacióloga del Instituto Oceanográfico Woods Hole en Massachusetts que no participó en el estudio, dijo que a pesar de las tendencias de calentamiento y adelgazamiento a largo plazo, «este documento destaca el hecho de que fenómenos meteorológicos muy breves pueden desplazar la plataforma de hielo». su punto de inflexión».

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