Salud

¿Por qué variantes como Delta se volvieron dominantes?

Cuando los investigadores predicen qué variante del coronavirus invadirá el mundo, la variante Delta no será su primera suposición, pero desde que apareció por primera vez en India en diciembre de 2020, esta variante altamente contagiosa se ha convertido en la principal cepa del virus, lo que representa más del 90% de los casos de COVID-19 en los EE. UU.

La aparición de Delta Air Lines ha provocado que muchos países restablezcan las restricciones de viaje y máscaras que se han aliviado debido al aumento de las tasas de vacunación. Si bien estas vacunas parecen ser las más efectivas para Delta, la gran cantidad de casos aumenta la probabilidad de una infección «revolucionaria» en la población vacunada. No está claro si causará una enfermedad más grave que las cepas que circulaban anteriormente.

Sin embargo, está claro que Delta tiene una gran ventaja evolutiva sobre las cepas anteriores. Vaughan Cooper, biólogo evolutivo de la Universidad de Pittsburgh, dijo: «Su tasa de crecimiento es única en la historia de esta pandemia». Ahora, él y otros están tratando de averiguar por qué este tipo de mutación conlleva otras mutaciones. La variante especial tiene tanto éxito.

La rápida propagación del virus puede deberse en parte a la alta velocidad de replicación. Un estudio reciente encontró que las personas infectadas con Delta tienen un promedio de 1000 veces más virus (llamado carga viral) que las personas infectadas con la cepa original, lo que les permite infectar a más personas rápidamente. La ventaja de esta variante parece resultar de una combinación de mutaciones en la proteína de pico: parte del nuevo coronavirus se une al receptor ACE2 en la superficie celular y permite que el virus lo infecte.

Los científicos también quieren saber si Delta, además de su capacidad de transmisión mejorada, también puede escapar del sistema inmunológico humano; carece de una mutación llamada E484K que ayuda a muchos Otras variantes Evite parcialmente ser neutralizado por anticuerpos. Sin embargo, los estudios de laboratorio han demostrado que la mutación delta llamada L452R hace la misma función incluso mejor.

En un reciente estudio de preimpresión que aún no se ha publicado en una revista, Nathan Grubaugh, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública de Yale en New Haven, Connecticut, probó la respuesta de 18 variantes diferentes a los componentes líquidos del suero de la sangre extraídos de plasma: de 40 profesionales sanitarios totalmente vacunados. Descubrieron que los anticuerpos de los participantes neutralizaron bien las variantes alfa, mientras que Delta hizo bien en neutralizarlos, pero lo hicieron Mal efecto En el caso de las variantes que portan la mutación E484K, como beta o gamma, las variantes se descubrieron por primera vez en Sudáfrica y Brasil.

Dado que Delta se propaga de forma más eficaz que Beta o Gamma, estos resultados son sorprendentes. Aunque la mutación L452R sola mejora la evasión inmune, el virus Delta real en realidad no es tan bueno en eso, lo que sugiere que la combinación específica de mutaciones en Delta le da al virus funciones únicas. «Incluso si tratamos de simplificar las cosas, es difícil averiguar qué combinación será el próximo virus de TI», dijo Grubaugh. Dijo que el éxito de Delta muestra que la evasión inmune puede no dar al virus tanta ventaja evolutiva como contagiosa, al menos en la población no vacunada.

Sin embargo, es posible que esto no se aplique a todas las personas. Por ejemplo, la variante gamma se extendió rápidamente en Brasil, pero rara vez en otras partes del mundo. Algunos investigadores sugieren que la tasa de infección por COVID en Brasil podría ser más alta que la de la mayoría de los países, lo que significa que la mayoría de las personas pudieron desarrollar una fuerte respuesta inmune cuando contrajeron gamma. En esta población, eludir el sistema inmunológico puede ayudar al virus.

Mehul Suthar, virólogo de la Universidad de Emory en Atlanta, dijo que podría haber un límite en la cantidad de mutaciones que el virus puede adquirir en la proteína de pico antes de que ya no pueda unirse al receptor ACE2. «Siempre habrá un tira y afloja entre la capacidad del virus para propagarse, propagarse y replicarse y su capacidad para eludir las respuestas de los anticuerpos», dijo.

Suthar señaló que la variante kappa, que apareció en India casi al mismo tiempo que Delta, tiene la mayoría de las mutaciones de Delta y mutaciones similares a E484K. Pero kappa no se ha extendido a nivel mundial, lo que sugiere que estas mutaciones interactúan de alguna manera, lo que hace que el virus no sea apto para la evolución. «Fue la variante Delta la que finalmente despegó, lo cual es un poco sorprendente», dijo Suthar. «Eso es realmente reconfortante».

Grubaugh cree que es improbable que se produzcan nuevas mutaciones importantes en la proteína de pico. Por el contrario, el virus más adecuado tiene la «mejor» combinación de mutaciones, lo que le permite propagarse ampliamente en la mayoría de las personas. Pero es difícil predecir cuáles serán. «Creo que tenemos una buena comprensión de qué mutaciones buscar, pero eso no significa necesariamente que cuando las vemos sepamos exactamente cómo se están comportando», dijo.

Cooper estuvo de acuerdo. «Esta combinación es lógica [of high transmissibility and the ability to evade antibodies] Mientras el número de infecciones se mantenga alto, seguirá evolucionando si es posible «, dijo. Cuantas más personas no estén vacunadas, es más probable que haya algo peor que Delta.

Este potencial virus de pesadilla apareció el año pasado: una variante llamada B.1.620 apareció por primera vez en África. Lleva la mutación E484K, así como muchas otras mutaciones de proteínas de pico que pueden aumentar la infectividad. Emma Hodcroft (Emma Hodcroft), investigadora genética de la Universidad de Berna en Suiza, dijo: «Eso solo diría, ‘Dios mío'». Pero el número de B.1.260 se redujo rápidamente. «Obviamente no es tan fácil ya que tienes todas estas mutaciones y eres el peor», dijo Hodcroft.

Nathaniel Landau, microbiólogo del Centro Médico Lange de la Universidad de Nueva York, dijo que la buena noticia es que será relativamente fácil adaptar las vacunas de ARNm fabricadas por Pfizer y Moderna para hacerlas más efectivas contra esta variante. «Si realmente hay una variante que puede escapar mejor que la actual, entonces realmente necesitas usar disparos de refuerzo contra esa variante», dijo.

Sin embargo, al mismo tiempo, las vacunas actuales siguen siendo la mejor manera de evitar la aparición de nuevas variantes. «Con estos virus, por supuesto, eso no significa que podamos vencer a la pandemia si vencemos a Delta», dijo Suthar. “Solo siguen apareciendo los demás.

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