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Sí, Omicron se está aflojando, pero la pandemia aún no ha terminado.

Después de unas pocas semanas turbulentas en las que la variante Omicron del coronavirus pareció infectar a todos, incluidos los vacunados y los reforzados, Estados Unidos finalmente ve señales alentadoras.

A medida que disminuyen los casos en partes del país, muchos esperan que este aumento sea la última gran lucha contra el virus, que la variante Omicron saque a los estadounidenses de la pandemia gracias a sus propiedades únicas.

La variante estaba en aumento en Sudáfrica y Gran Bretaña, luego cayó rápidamente. Twitter está ansioso por obtener gráficos que muestren la disminución de las concentraciones de virus en las aguas residuales en Boston y San Francisco. El lunes, el principal funcionario regional europeo de la Organización Mundial de la Salud sugirió que «Omicron ofrece ofertas plausibles para la estabilización y la normalización».

«Las cosas se ven bien”, dijo el domingo el Dr. Anthony S. Fauci, el principal asesor sobre pandemias de la administración Biden. «No queremos ser arrogantes, pero parece que ahora se están moviendo en la dirección correcta».

Lo que alimenta el optimismo: La idea es que con tantas personas ganando inmunidad al ser vacunadas o infectadas con Omicron, el coronavirus pronto no podrá afianzarse en nuestras comunidades y desaparecerá de nuestras vidas.

Pero en entrevistas con más de una docena de epidemiólogos, inmunólogos y biólogos evolutivos, la trayectoria del virus en los Estados Unidos parecía más complicada y un poco menos halagüeña.

Al infectar a tantas personas, Omicron sin duda nos acerca al final de la pandemia, dijeron, el aumento actual de infecciones está disminuyendo y hay esperanza de que sigan las hospitalizaciones y las muertes.

El camino hacia la normalidad puede ser corto y directo, con la línea de meta a solo unas semanas y las terribles olas son cosa del pasado, o puede ser largo y lleno de baches, marcado por brotes en los meses o años venideros a medida que el virus se intensifica. sus cimientos.

De todos modos, no es probable que el coronavirus desaparezca por completo, según han dicho muchos científicos, y la inmunidad colectiva ahora es solo una quimera: la inmunidad de la población al virus no será perfecta por varias razones.

«Tal vez podríamos haberlo logrado en un corto período de tiempo», dice el modelador de enfermedades infecciosas de la Universidad de Georgetown, Shweta Bansal, «pero estamos mucho más allá de eso en este momento».

En cambio, es probable que el coronavirus se vuelva endémico, un elemento básico de la vida estadounidense, una enfermedad similar a la gripe más leve con la que las personas tienen que vivir y aprender a sobrellevar.

Pero el futuro también depende de un comodín: nuevas variantes. Omicron solo apareció a finales de noviembre. La mayoría de los investigadores creen que vendrán otras variantes porque se están vacunando muy pocas vacunas en todo el mundo. En algún momento, algunos pueden ser altamente contagiosos y tienen la habilidad de eludir las defensas inmunitarias del cuerpo y prolongar la miseria para todos.

«Es una historia de aventuras que puedes elegir por ti mismo, y el final aún no está escrito», dijo Anne Rimoin, epidemióloga de la Universidad de California en Los Ángeles, «nadie podrá decirnos qué va a pasar». ocurrir.»

El miércoles, Estados Unidos reportaba más de 650 000 casos nuevos en promedio cada día, frente a los más de 800 000 de hace dos semanas. de media.

En el mejor de los casos, si esos números caen, muchos estadounidenses pronto podrían regresar a gran parte de sus vidas antes de la pandemia. Quizás en la primavera en el noreste, y probablemente más tarde en otras áreas, muchos estadounidenses usen máscaras. menos en el trabajo, enviar a sus hijos a la escuela y encontrar familiares y amigos sin preocupaciones.

Solo las personas con un alto riesgo de Covid -debido a su edad, estado de salud o profesión- necesitan recordatorios regulares adecuados para la última variante.

“Si pudiéramos mantener a la gente fuera del hospital y no enfermarnos terriblemente, creo que podríamos volver a la normalidad con pruebas y vacunas”, dijo Michel Nussenzweig, inmunólogo de la Universidad Rockefeller de Nueva York.

A largo plazo, muchos de nosotros podríamos contraer una infección leve cada pocos años, como el coronavirus, que provoca un resfriado pero no enferma de gravedad.

La idea de Omicron como último baluarte contra el coronavirus tiene un enorme atractivo. Todo el mundo lo quiere, todo científico lo espera. Pero para llegar allí, los estadounidenses necesitarían tanto suerte como inteligencia.

Un virus endémico no representa necesariamente una pequeña amenaza. La tuberculosis es endémica en India y otros países, y mata a más de un millón de personas cada año. El sarampión es endémico en los países africanos. Este virus circula constantemente en niveles bajos y provoca regularmente grandes epidemias.

Al comienzo de la pandemia, los funcionarios de salud estimaron que vacunar a alrededor del 70 % de la población contra el coronavirus podría llevarnos más allá del umbral de inmunidad colectiva, lo que significa que el coronavirus se convierte en una amenaza insignificante.

Pero cuanto más contagiosa era una variante, mayor era el porcentaje de personas vacunadas necesarias para alcanzar el umbral.Cuando apareció la variante alfa, los científicos revisaron el valor al 90%.

El alcance de la amenaza del coronavirus dependerá en parte del nivel de inmunidad que el país mantenga a lo largo del tiempo, una evaluación difícil.

Todavía hay millones en los Estados Unidos y en otros lugares que no tienen protección contra el virus y no tienen un programa de vacunación. Se necesitan vacunas de refuerzo para prevenir la infección por omicron, y solo la mitad de los estadounidenses elegibles la recibieron.

Además, los científicos saben poco sobre el nivel o la duración de la inmunidad conferida por la infección con Omicron, y saben que la protección contra la infección conferida por las vacunas desaparece después de un período de tiempo relativamente corto (la protección contra la hospitalización y la muerte sigue siendo demasiado fuerte). por un período más largo). período de tiempo .)

Si la protección pública contra el virus es débil o temporal, lo cual es posible, los estadounidenses podrían continuar experimentando brotes lo suficientemente grandes como para abrumar a los hospitales durante años. Para contenerlos, las personas tendrían que hacer fila para recibir las vacunas anuales contra el coronavirus, tal vez en el otoño como lo hacen para las vacunas contra la gripe.

Si el virus persiste como una amenaza endémica, la cantidad de personas que probablemente estarán expuestas a él también cambiará con el tiempo: los jóvenes envejecerán en grupos de mayor riesgo o desarrollarán enfermedades que los pongan en riesgo, y los bebés nacerán sin inmunidad.

«Ya sea debido a la evolución, la disminución o el cambio de población, tenemos una afluencia de susceptibilidad que permite la transmisión futura», dijo Adam Kucharski, epidemiólogo de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.

La falta de vacunación generalizada en los Estados Unidos y en todo el mundo, junto con la incertidumbre sobre la fuerza de la inmunidad dejada por Omicron, abre la puerta a la posibilidad de nuevas variantes. Un día, uno de ellos también puede escapar de las defensas inmunológicas, o incluso mejor que Omicron.

«Veo a Omicron como un ejemplo de cómo se ve el covid-19 endémico», dijo Kristian Andersen, virólogo del Instituto de Investigación Scripps en San Diego. «Pero no se detiene en Omicron, porque surgirán variantes futuras».

Ni las vacunas ni las infecciones proporcionan lo que se denomina inmunidad esterilizante, lo que significa que la protección que proporcionan parece debilitarse con el tiempo. La protección obtenida contra La infección por Omicron puede no ser tan eficaz contra las variantes más nuevas porque el virus cambia rápida e inesperadamente de maneras inesperadas.

Los virus suelen evolucionar en un patrón similar a una escalera, y cada nueva variante evoluciona en relación con la anterior. Pero las tres variantes más riesgosas del coronavirus, Alpha, Delta y Omicron, han evolucionado. El coronavirus, por así decirlo, no se ha basado de forma independiente en trabajos anteriores: se ha reinventado una y otra vez.

A medida que más personas en todo el mundo se vacunen, la evolución favorecerá las formas de coronavirus que pueden evadir los anticuerpos y otras defensas inmunitarias.

«Podríamos obtener otra variante de la nada, respondiendo a la presión de selección en la que realmente no hemos pensado, o con mutaciones que realmente no hemos ensamblado», dijo Emma Hodcroft, epidemióloga molecular de la Universidad de Berna. en Suiza.

Contrariamente a la creencia popular, no se garantiza que el coronavirus se convierta en una forma más leve con el tiempo. Un virus puede evolucionar para volverse menos virulento si mata a sus anfitriones antes de transmitirse a otros o si se queda sin anfitriones para infectar, nada de esto se aplica al coronavirus.

«Para ser sincero, no nos mata lo suficiente como para agotar su reserva de personas para infectar», dijo Jeffrey Shaman, epidemiólogo de la Universidad de Columbia. Los virus matan.

Incluso si la siguiente variante es tan leve como Omicron o incluso más leve, una variante altamente contagiosa aún puede causar estragos en el sistema de salud.

«Cuando tienes algo tan transmisible como Omicron, no tienes que ser increíblemente pesado para realmente estropear las cosas», dijo Bill Hanage, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard.

El futuro también dependerá de nuestra tolerancia al riesgo, tanto como individuos como como nación.La comparación más relevante es la del virus de la influenza, que ha sobrevivido junto a los humanos durante cientos de años. .

Al igual que el coronavirus, la gripe es principalmente una amenaza para ciertos grupos, en este caso, los ancianos, los niños menores de 5 años y las personas con sistemas inmunitarios más débiles.

El resto de la población toma pocas precauciones: las empresas y las escuelas no requieren que los pacientes con gripe den negativo, las personas no usan máscaras para protegerse, solo alrededor de la mitad de los adultos estadounidenses se vacunan cada año.

Frente al coronavirus, los funcionarios de salud están luchando con cómo debería ser la normalidad, incluidas las compensaciones aceptables, pero reconocen que las compensaciones vendrán.

“No tenemos idea de qué nivel de control estamos buscando”, dijo Jennifer Nuzzo, epidemióloga de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de la Universidad Johns Hopkins, “Simplemente no creo que cero casos sea el objetivo para ninguno de nosotros. «

As Dr Número de hospitalizaciones y muertes que desencadenarían una respuesta de emergencia.

Dada la frecuencia con la que el coronavirus ha alterado las expectativas, los estadounidenses deberían esperar lo mejor, pero estar preparados para vivir un poco más con algo más corto.

«Todos queremos que esto termine», dijo el Dr.

«No lo sabemos”, agregó. «Simplemente no lo sabemos”.

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